Congo-mine anvender digitale våben i kampen mod konfliktmineraler

af Aaron Ross, Barbara Lewis

8 Min Read

RUBAYA, Den Demokratiske Republik Congo (Reuters) – I en lille hytte med udsigt over mudrede gruber, der er hugget ud af de bølgende grønne bakker i det østlige Congo, sætter en regeringsembedsmand et stregkodet mærke på en sæk med malm, der er rig på tantal, et sjældent metal, der er meget udbredt i smartphones.

En minearbejder ved indgangen til en skakt i SMB coltan-minen nær byen Rubaya i den østlige del af Den Demokratiske Republik Congo, den 16. august 2019. REUTERS/Baz Ratner

Med en håndholdt enhed, der er forbundet med en server i skyen, scanner agenten stregkoden og uploader data, herunder den forseglede poses vægt, hvornår den blev mærket, og af hvem.

Det er det seneste initiativ i den østlige del af Den Demokratiske Republik Congo for at forbedre systemer, der skal vise, at mineraler, der kommer ind i globale forsyningskæder, kommer fra miner, der ikke bruger børnearbejde eller finansierer krigsherrer og korrupte soldater.

Det nye system, der er udviklet af RCS Global, et firma i Berlin, som reviderer forsyningskæder, startede i januar ved Societe Miniere de Bisunzu’s (SMB) mine nær Rubaya, som har nogle af Afrikas største forekomster af coltan, en tantalrig malm.

“Det giver køberne af SMB-materiale mulighed for at være sikre på, at det rent faktisk kommer fra den pågældende mine og ikke er smuglet ind i forsyningskæden fra andre miner, så vidt muligt”, sagde Ferdinand Maubrey, administrerende direktør hos RCS.

Hvorvidt den nye digitale tilgang til sporing af metaller som tantal og kobolt lykkes, er af stor interesse for virksomhederne, især bilproducenter som Tesla, General Motors og Ford, da tilsynsmyndighederne på begge sider af Atlanten lægger pres på slutbrugerne for at bevise, at deres forsyningskæder er rene.

Nu er virksomhederne for det meste afhængige af en papirbaseret certificeringsordning. Men FN-eksperter har dokumenteret tilfælde, hvor mærker, der bruges til at identificere rene mineraler, er blevet stjålet i en anden del af det østlige Congo og solgt til smuglere – hvilket giver dem mulighed for at lade malm fra sortlistede miner passere som værende af ansvarlig oprindelse.

Maubrey sagde, at det nye system havde været med til at forhindre, at fordærvet malm blev blandet i SMB’s produkter ved at skabe nye hindringer. For at bruge stjålne mærker ville en smugler for eksempel også skulle stjæle både scanneren og den bærbare computer, der er knyttet til den – hvilket ifølge Maubrey let ville blive opdaget.

Men alligevel indrømmede Maubrey, at systemet har begrænsninger. For det første bruger det ikke den tilgængelige teknologi til at finde GPS-koordinaterne for, hvor malmen er blevet mærket i realtid, hovedsagelig på grund af de høje omkostninger, der er forbundet hermed, sagde han.

SMB’s administrerende direktør Ben Mwangachuchu sagde også, at digitale systemer kunne blive korrumperet, hvis de statslige agenter, der mærker sække, konspirerer med smuglere for at indtaste forkerte data fra starten.

“Hvis de samarbejder og siger, at vi vil fodre de oplysninger, vi ønsker … til vores egen fordel, vil du aldrig vide det”, sagde han.

STOLEN TAGS

Bilselskaber og elektronikvirksomheder som Apple, Samsung og IBM er alle under pres for at vise, at de metaller, der anvendes i produkter som bærbare computere, videospilkonsoller eller batterier til elbiler, stammer fra ansvarlige kilder.

Slideshow ( 23 billeder )

Som reaktion på den rolle mineraler fra Congo og østafrikanske naboer spillede i finansieringen af konflikter, vedtog USA i 2010 en lovgivning, der krævede, at USA’sbørsnoterede virksomheder til at oplyse, om deres produkter indeholder tantal, tin, wolfram eller guld fra regionen – og udføre due diligence.

En lignende EU-regel træder i kraft i 2021, og London Metal Exchange kan forbyde leverandører af metaller, der ikke har en ansvarlig oprindelse i 2025.

Den amerikanske geologiske undersøgelse anslår, at Congo producerede 39 % af verdens tantal sidste år.

Data fra Congos ministerium for miner viser, at SMB sidste år leverede malm til to smeltevirksomheder i Asien, som Tesla, GM, Ford og Apple har sagt i offentlige indgivelser er eller kan være i deres forsyningskæder.

Som Reuters bad om en kommentar, svarede Tesla ikke, Apple afviste at kommentere, og GM og Ford henviste begge til indgivelser hos U.US Securities and Exchange Commission, som beskriver de foranstaltninger, de træffer for at fremme ansvarlig indkøb – såsom støtte til revisioner af smelterier.

Eksperter siger, at de foranstaltninger, der er vedtaget siden 2010, har bidraget til at rydde op i forsyningskæderne. Men der er fortsat mangler.

En rapport fra april fra International Peace Information Service (IPIS) i Belgien og Dansk Institut for Internationale Studier registrerede indblanding fra Congos militær eller væbnede militser på 28 % af de 711 mineanlæg, som de besøgte mellem 2016 og 2018 – herunder 20 miner, der overvåges af den dominerende ansvarlige indkøbsordning i Congo, ITSCI.

I henhold til rapporten kan indblanding på mineområder betyde direkte kontrol fra hærenheder eller militser eller indirekte indflydelse gennem hemmelige skatter eller ejerandele.

Rene Masumbuko, mineministeriets repræsentant for den østlige congolesiske provins Nordkivu, sagde, at væbnet indblanding i minerne var sjældent, selv om han indrømmede, at regeringsagenter ikke kunne få adgang til nogle af de områder, der var besat af oprørerne.

Kay Nimmo, der leder ITSCI, et initiativ fra International Tin Association, erkendte tilfælde af svig. Hun sagde, at ITSCI arbejdede på at forbedre den sikre opbevaring af mærker, og at rapporten viste, at systemet havde gjort betydelige fremskridt.

SMB henvendte sig til den nye sporbarhedsordning, kendt som Better Mining-programmet, efter at have forladt ITSCI i december.

GPS-TEKNOLOGI

I SMB-gruben nær Rubaya vasker minearbejdere i grønne og blå gummistøvler deres malm i hurtigt strømmende vandløb og trækker den et par hundrede meter til mærkningspunktet, som er blevet flyttet tættere på gruberne for at gøre overvågningen lettere.

RCS-medarbejdere, der gennemfører ordningen, holder øje med regeringsagenterne, mens de anbringer og scanner mærkerne og uploader dataene. Øvelsen gentages, mens poserne transporteres til et nærliggende lagersted, et lager, hvor der tages prøver og fastsættes priser, og videre via Goma til kysten i Det Indiske Ocean med henblik på forsendelse til Asien.

Maubrey sagde, at RCS-hold i Tyskland kan gennemgå alle dataene i realtid, hvilket giver dem mulighed for at identificere eventuelle uregelmæssigheder, f.eks. spidser i produktionen, og rapportere risici til køberne.

Andre projekter uden for det østlige Congo har brugt mere avanceret teknologi til at spore mineraler langs komplekse forsyningskæder.

I det sydlige Congo har RCS samarbejdet med virksomheder, herunder Ford og IBM, om at spore kobolt, en komponent i lithium-ion-batterier. Det system bruger blockchain, teknologien bag bitcoin, til at skabe en manipulationssikker registrering.

Den London-baserede startup Circulor hjalp også med at kortlægge genanvendt kobolt i Kina ved hjælp af blockchain for Geely’s Volvo Cars i år.

Circulor har også overvåget miner i Rwanda ved hjælp af smartphones bevæbnet med GPS til at lokalisere præcis, hvor malmen blev mærket, og software til ansigtsgenkendelse til at bekræfte minearbejdernes identitet.

Mens disse projekter fokuserer på mindre risikable miner væk fra konfliktområder, sagde Circulors administrerende direktør Douglas Johnson-Poensgen, at innovationerne kunne anvendes i det østlige Congo.

ITSCI planlægger at indføre digitale systemer snart i Burundi, Rwanda og Uganda, mens RCS anvender sit stregkodesystem i to rwandiske miner. Men begge siger, at det ville være vanskeligt at gøre det samme i hele Congo på grund af dårlig infrastruktur og høje omkostninger.

Certificeringsordningerne siger, at de har begrænsede ressourcer, da deres finansiering hovedsageligt kommer fra medlemmerne – overvejende minearbejdere, handlende og smelterier – snarere end fra de rige multinationale selskaber, der i sidste ende bruger Congos mineraler.

“Downstream-virksomheder og industrigrupper … er uvillige til at betale for at støtte foranstaltninger, der forbedrer arbejdsforholdene i minerne”, sagde Maubrey fra RCS.

Johnson-Poensgen afviste at sige, hvor meget Circulors projekter koster, men han sagde, at prisfastsættelsen var skævt fordelt på de producenter længere nede i forsyningskæden, som har størst behov for at demonstrere ansvarlige indkøb.

Større brugere af congolesiske mineraler svarede ikke på Reuters’ spørgsmål om, hvorvidt de ville være villige til at betale mere for bedre, mere avancerede og sikre sporbarhedsordninger.

Nye indkøbsordninger står også over for vanskeligheder med at trænge ind i det østlige Congo og nabolandene, da markedet siden 2011 har været domineret af ITSCI.

Aaron Ross rapporterede fra Rubaya i Den Demokratiske Republik Congo og Barbara Lewis rapporterede fra London; yderligere rapportering af Giulia Paravicini i Rubaya, Alwyn Scott i New York, Joe White og Ben Klayman i Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage og Paresh Dave i San Francisco; skrivning af Aaron Ross; redaktion af Tim Cocks og David Clarke

Vores standarder: Thomson Reuters Trust Principles.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.