El cambio climático está llevando a la extinción a la emblemática araucaria brasileña, según una nueva investigación

Desde hace cientos de miles de años, las características formas de candelabro de la araucaria (Araucaria angustifolia) definen los paisajes del extremo sur de la Mata Atlántica brasileña. Los humanos nunca han conocido un mundo sin estos majestuosos árboles de hoja perenne. Pero mi nueva investigación, llevada a cabo con colegas de Brasil y Reading, sugiere que su extinción podría estar a sólo una o dos generaciones de distancia.

A primera vista, se podría confundir la Araucaria de Brasil con su especie hermana, la araucaria que se encuentra en Chile y Argentina. Pero las dos han habitado Sudamérica como especies separadas durante eones, después de divergir hace unos 28 millones de años. Si comprimimos esos 28 millones de años en 24 horas, América del Norte y del Sur no se convertirían en una sola masa terrestre hasta las 21.30 horas. Los humanos no aparecerían hasta las 11.45pm. Estas son plantas verdaderamente antiguas.

Las araucarias han sido veneradas desde que los seres humanos viven en las tierras altas del sur de Brasil. Sus frutos secos ricos en almidón (conocidos como pinhão) sustentaban la dieta de los grupos indígenas antes de la llegada de los europeos, especialmente en épocas de escasez.

Izquierda: la <em>Araucaria angustifolia</em> de Brasil. Derecha: La <em>Araucaria araucana</em> de Chile y Argentina, o araucaria. L: Nelson Ishikawa/, R: Jordan Raine

Los árboles también tienen una gran importancia cultural. Por ejemplo, el ritual funerario Kikikoi del pueblo Kaingang requiere nudos de Araucaria para mantener encendidas las hogueras, cenizas de Araucaria para pintarse la cara y un abrevadero hecho con un tronco de Araucaria para guardar el Kiki, una bebida de miel fermentada. El pueblo Xokleng incluso solía definir los límites de un año por el ir y venir del pinhão.

La deforestación de Araucaria en los campos de montaña del estado de Santa Catarina, Brasil. vitormarigo/

Hoy en día, el pinhão es un manjar regional, con un comercio de millones de dólares al año y un festival anual celebrado en su nombre. Pero aunque las araucarias son ahora más apreciadas por su valor alimentario, fue su excelente madera lo que provocó su caída. El fuerte crecimiento económico de Brasil en el siglo XX alimentó una demanda insostenible que acabó consumiendo un 97% de las araucarias del país. En 24 horas y 28 años, la especie pasó de estar muy extendida a estar «en peligro crítico» en un tercio de segundo.

Lamentablemente, la miope cultura del consumo que impulsó el dramático declive de la Araucaria no ha desaparecido: el deterioro climático provocado por el hombre amenaza ahora con llevar a la especie a la extinción. Las araucarias están adaptadas a condiciones relativamente frescas y constantemente húmedas, condiciones que están desapareciendo a medida que el planeta se calienta y se alteran los patrones normales de precipitación.

Usando datos sobre las temperaturas y precipitaciones actuales y previstas, así como mapas de alta resolución que incluyen características del terreno a pequeña escala, modelamos el probable destino de las araucarias en las próximas décadas. Descubrimos que los cambios climáticos previstos podrían reducir significativamente el control de la Araucaria en sus actuales bastiones en el sur de Brasil. Nuestro escenario más optimista predice una pérdida del 85% del hábitat más adecuado para el árbol para el año 2070, y varios escenarios predijeron que este hábitat desaparecería por completo.

Aunque estos resultados son preocupantes, pudimos identificar algunos «microrrefugios» potenciales para la Araucaria – áreas donde los árboles tienen al menos una probabilidad de tres en cuatro de perdurar en el futuro. Se encuentran principalmente en los puntos más fríos del paisaje, en lugares como laderas protegidas o valles fluviales donde el aire fresco y húmedo continuará reuniéndose, incluso cuando la región más amplia se vuelva más inhóspita.

Las zonas más oscuras y rojas de la Mata Atlántica de Brasil son más resistentes al clima. Las zonas en escala de grises ya han perdido su vegetación natural. Oliver Wilson/Wiley

Desgraciadamente, el legado de la destrucción pasada significa que más de un tercio de estas áreas ya han sido deforestadas, construidas o convertidas en agricultura y plantaciones madereras. Sólo el 2,5% del área restante está bajo algún tipo de protección, la mayor parte en sólo dos parques nacionales. Con la presión del actual gobierno brasileño para relajar las protecciones medioambientales en busca de rápidas ganancias económicas, es posible que estas áreas no sigan siendo seguras durante mucho tiempo.

Conservar un icono ancestral

Si bien ninguno de nuestros hallazgos son buenas noticias para la Araucaria de Brasil, no está necesariamente condenada. Hay medidas que podemos tomar para garantizar su supervivencia en el altiplano sur de Brasil.

Es evidente que todos debemos combatir el cambio climático y frenar el consumo que lo impulsa. Más allá de eso, proteger activamente los bosques de araucarias de la explotación insostenible es una prioridad absoluta. Esto significa mantener seguras las áreas protegidas existentes y crear otras nuevas, especialmente donde los microrrefugios son vulnerables a los daños. También significa trabajar con los propietarios de tierras privadas fuera de estas áreas. Mientras que los bosques de araucaria están mejor protegidos en las áreas de conservación, los métodos tradicionales de pastoreo de ganado o de producción de té de mate bajo el dosel del bosque pueden mantener los medios de vida sin dañar significativamente las poblaciones de araucaria.

Pronto estos majestuosos árboles podrían desaparecer de las tierras altas brasileñas. Heris Luiz Cordeiro Rocha/Wikimedia Commons

Y para una verdadera planificación de la conservación a largo plazo que mire más allá de las próximas décadas, o incluso de los próximos siglos, podríamos aprender una o dos lecciones del pasado. Las pruebas sugieren que los indígenas ayudaron a los bosques de araucarias a expandirse más allá de sus límites naturales hace unos 1.000 años, aunque todavía no está claro cómo y hasta qué punto. Investigar cómo los milenios de cambio climático y los siglos de acciones humanas se combinaron para dar forma a los actuales bosques de araucarias puede revelar formas de ayudarlos a sobrevivir a los graves desafíos de las próximas décadas.

Estamos viviendo el momento más turbulento de la larga historia de la Araucaria brasileña. Nuestras acciones en la próxima fracción de segundo de su vida de 24 horas determinarán si las generaciones futuras tienen o no la oportunidad de atesorar este antiguo icono.

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