Fósiles de la Antártida

La colección de fósiles tipo y figurados del British Antarctic Survey

Recoger fósiles en la Antártida es un reto y una exigencia. Tan poca gente ha estado allí que casi todo lo que se recoge representa un animal o una planta fósil que antes era desconocido para la ciencia. La colección de fósiles del BAS ha crecido constantemente desde que se inició en la década de 1940, y ahora contiene alrededor de 40.000 especímenes fósiles.

Caza de dinosaurios en Sandwich Bluff, Isla Vega. Restos fósiles de un dinosaurio hipsilofodóntido de unos 70 millones de años. Los huesos fragmentados del cráneo, las extremidades anteriores y la columna vertebral de un animal de 5 metros de largo fueron recogidos en un crucero científico a la isla James Ross

Los fósiles marinos, principalmente caparazones de animales sin columna vertebral, son importantes para ayudarnos a datar las rocas. Las similitudes entre grupos de organismos apuntan a antiguas conexiones a través de los océanos y entre ellos. También se han encontrado huesos y dientes de peces y reptiles marinos.

La Antártida es hoy un desierto frío e inhóspito; sin embargo, en un pasado más lejano, el clima era mucho más cálido. Los abundantes hallazgos de hojas y madera fósiles apuntan a la existencia de una extensa forestación en períodos geológicos anteriores, incluso a unos pocos grados de latitud del propio Polo Sur. Los dinosaurios, y más tarde los mamíferos marsupiales, vagaban por su superficie.

Un archivo fotográfico de la colección de fósiles «Type and Figured» del BAS está disponible en línea. Contiene más de 3000 imágenes de alta resolución de especímenes fósiles. Junto a las imágenes se muestran los datos científicos y cualquier referencia relacionada con los especímenes. Los especímenes se pueden encontrar navegando a través de los grupos de animales y plantas; o buscando utilizando la información descriptiva registrada para cada fósil (cuando se conoce), incluyendo la ubicación, la estratigrafía, la edad geológica y el número de espécimen.

Escala de tiempo geológico - Era Mesozoica

Rango de fechas de la colección de fósiles

La mayoría de los fósiles son de la era Mesozoica (hace 250-65 millones de años), lo que refleja la edad de las rocas conservadas en la Península Antártica de donde proceden. Esta fue la edad de los dinosaurios, y una época que ha mejorado enormemente nuestra comprensión de los cambios evolutivos, los movimientos continentales y los climas que nos han llevado hasta la actualidad.

¿Qué hay en la colección de fósiles?

Moluscos

Los moluscos son un grupo enormemente diverso – los tipos de moluscos encontrados en la Antártida incluyen:

  • Gastrópodos (caracoles)
  • Bivalvos (conchas marinas parecidas a las de las almejas)
  • Cefalópodos (calamares de caparazón espiral como los ammonites; calamares con partes duras internas en forma de bala como los belemnites; y pulpos).

Artrópodos

Los artrópodos incluyen insectos, crustáceos y arácnidos y constituyen globalmente el 80% de todas las especies vivas descritas. Entre los especímenes fósiles de artrópodos más importantes de la colección se encuentra el primer percebe sésil descrito en el continente, así como un material de camarones increíblemente conservado.

Equinodermos

Los equinodermos son un grupo de animales marinos que incluyen estrellas de mar, estrellas frágiles y erizos de mar. La colección alberga la primera estrella de mar asteroide del Jurásico (hace 200-145 millones de años) procedente de la Antártida.

Plantas

En la colección de fósiles del BAS aparecen maderas fósiles, polen, esporas y hojas excepcionalmente conservadas de diversas plantas: desde helechos y pinos hasta musgos y ginkgos.

Bosque cretáceo de hace 120 millones de años en la Península Antártica. Reconstrucción basada en el trabajo de doctorado de Jodie Howe, Universidad de Leeds/BAS, pintada por Robert Nichols en 2003.
Esta imagen está asociada al programa científico 2005-2010 del BAS: GEACEP (Greenhouse to Ice-House Evolution of the Antarctic Cryosphere and Palaeoenvironment).

Hermosos fósiles de plantas se conservan en abundancia dentro de las areniscas y lodolitas de la Península Antártica, sobre todo en las rocas del Cretácico (hace 145-65 millones de años) de la isla Alexander y las islas Shetland del Sur.

La diversidad de fósiles vegetales ha permitido reconstruir un bosque antártico, con pinos y helechos y musgos en el sotobosque. También están presentes los ginkgos fósiles y las cícadas del hemisferio sur.

Las plantas con flores (las angiospermas) aparecen más tarde (hace unos 100 millones de años), e incluyen el haya austral Nothofagus. Dado que esta parte de la Antártida estaba situada aproximadamente a 70°S en esta época, las plantas presentes -similares a las que se encuentran en Nueva Zelanda y Tasmania en la actualidad- sugieren que el clima era relativamente cálido y templado en el Mesozoico tardío.

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