Flying FluFlying Flu

El año pasado escribí un artículo («Wall-E Wisdom», AOPA Pilot, abril de 2018, página 28) que hacía referencia al libro Sapiens de Yuval Noah Harari. Un correo electrónico que recibí de un lector en referencia a esa pieza comenzó preguntando: «¿Cómo sabes si alguien ha leído Sapiens? No te preocupes, te lo dirán». Debo estar de acuerdo: es una de las lecturas más cautivadoras e inspiradoras y la recomiendo encarecidamente.
El tomo más reciente del Sr. Harari, Homo Deus, me ha enganchado de forma similar y su premisa inicial es que la humanidad estaba antes amenazada por tres males: el hambre, la peste y la guerra. La segunda de ellas es la que me inspira hoy. Mientras que la muerte negra no es una preocupación importante hoy en día, otras enfermedades esotéricas acaparan muchas columnas. Por ejemplo, aunque está lejos de ser un asunto de risa, el ébola mató a menos estadounidenses de los que algunas celebridades de Hollywood han tenido cónyuges. Pero hay una enfermedad casi totalmente evitable, que genera poca atención mediática y que, sin embargo, provoca cada año numerosas muertes (casi 80.000 solo en 2017) y una gran cantidad de miseria y privaciones económicas: la gripe, o influenza.
La gripe es una enfermedad altamente infecciosa causada por un virus que se extiende como un reguero de pólvora. En la pandemia de 1918, por ejemplo, murieron entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo. Los virus mutan con desenfreno y pueden propagarse entre especies, con trozos de información genética que cambian su aspecto año tras año. Esto da lugar al epíteto de «gripe aviar» o «gripe porcina». Es cierto que en los países menos desarrollados, donde las personas viven muy cerca de sus animales domésticos, la transferencia de información entre especies puede dar lugar a nuevas y desagradables variantes. Por tanto, en la medida en que la sociedad ayuda a los más desfavorecidos, el mundo entero se beneficia. Y, por supuesto, hoy en día se puede viajar de un lado a otro del mundo en horas dentro del cálido y húmedo medio de cultivo conocido como avión comercial. Antes de embarcar, uno atraviesa calles abarrotadas, se deja caer en un restaurante para comer algo y luego se mezcla en una terminal de aeropuerto abarrotada. El virus a bordo puede tocar alegremente -e infectar- a miles de personas, que a su vez pueden infectar a otras. Así es como empiezan las plagas.
Cada año, las autoridades estudian las nuevas cepas de virus y las reúnen para diseñar una vacuna contra la gripe. Pero para que funcione, todo el mundo debería vacunarse para proporcionar inmunidad a la multitud: si todo el mundo se vacunara, nadie podría contraer la enfermedad. Evidentemente, pida la opinión de su médico personal. Por razones egoístas, la vacunación personal puede salvar la vida, sobre todo en el caso de personas muy jóvenes, ancianas y frágiles con problemas del sistema inmunitario o cardiovasculares. Mantenerse alejado de los demás si está enfermo no es sólo un acto de altruismo, ya que uno no va a enfermar a los demás, sino que también tiene sentido para su propia salud: cuando está enfermo de gripe, su sistema inmunitario está agotado y está expuesto a contraer otras infecciones secundarias.
Los primeros síntomas de la gripe son una sensación general de malestar, dolor de cabeza, dolores musculares y fiebre. Un resfriado común suele caracterizarse por la tos, los estornudos y el dolor de garganta; aunque estos síntomas también pueden darse en la gripe, lo único que cabe esperar de un resfriado es una ligera fiebre. Si se detecta a tiempo, hay medicamentos antivirales que pueden acortar la duración de un episodio de gripe. Por lo demás, el tratamiento consiste en reposo en cama, mucho líquido y sueño, así como en el alivio sintomático con medicamentos para reducir el dolor y la fiebre.
Así que mi mensaje para llevar es que, por favor, todos los años se vacunen contra la gripe. Si tose o estornuda, cúbrase la nariz y la boca, preferiblemente con la manga o con un pañuelo de papel que luego deberá desechar. Utilice una solución esterilizante para las manos -llevo una siempre conmigo- y evite tocarse la cara. Este hábito por sí solo puede reducir la incidencia de la gripe, los resfriados y otras enfermedades contagiosas. Si contrae la gripe, quédese en casa hasta que se recupere; es bueno para su salud y para cualquier persona con la que trabaje o se reúna.
Aunque actualmente parece que la temporada de gripe 2018-2019 es bastante suave, por favor, manténgase alerta.
¡Vaya bien!

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