Los huesos de un niño enterrado hace 40.000 años resuelven un viejo misterio neandertal

No sabemos si era niño o niña. Pero este antiguo niño, un neandertal, sólo llegó a tener unos dos años de edad.

Esta corta vida, vivida hace unos 41.000 años, fue descubierta en un famoso yacimiento arqueológico del suroeste de Francia, llamado La Ferrassie. Allí se han encontrado los restos de varios neandertales, incluido el descubrimiento más reciente, el niño, conocido únicamente como La Ferrassie 8.

Cuando se encontraron por primera vez los restos antiguos -la mayoría en diversas etapas de principios del siglo XX- los arqueólogos habían asumido que los esqueletos representaban entierros intencionados, con neandertales que depositaban a sus parientes difuntos bajo la tierra.

Sin embargo, en la arqueología contemporánea, las dudas giran ahora en torno a la cuestión de si los neandertales realmente enterraban a sus muertos de esa manera, o si este aspecto particular de los ritos funerarios es una costumbre exclusiva del Homo sapiens.

En parte, el planteamiento de estas cuestiones se remonta a las técnicas arqueológicas y de registro utilizadas en el pasado, ya que los anticuados métodos utilizados por los arqueólogos y antropólogos de principios del siglo XX (e incluso antes) hacen que no siempre podamos confiar plenamente en sus hallazgos.

Con este misterio en mente, un equipo dirigido por investigadores del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) y del Museo Nacional de Historia Natural de Francia ha llevado a cabo una reevaluación exhaustiva de los antiguos restos de La Ferrassie 8, que se conservan en el museo desde hace casi 50 años tras ser descubiertos entre 1970 y 1973.

«El descubrimiento y el contexto de este esqueleto se han considerado generalmente como poco documentados, pero en realidad esta deficiencia se debe a la falta del necesario tratamiento de la información y los materiales de La Ferrassie relacionados con la penúltima fase de excavación (1968-1973)», escriben los investigadores en su nuevo trabajo.

«De hecho, una enorme cantidad de datos quedó sin evaluar antes de nuestro estudio actual»

En el nuevo trabajo, los investigadores revisaron los cuadernos y diarios de campo utilizados por el equipo de excavación original, además de analizar los huesos de La Ferrassie 8. También llevaron a cabo nuevas excavaciones y análisis en el emplazamiento del refugio de la cueva de La Ferrassie donde se encontraron los restos del niño.

Los resultados de su enfoque multidisciplinar sugieren que -a pesar de la naturaleza deficiente de las investigaciones anteriores sobre el supuesto entierro de La Ferrassie 8- las antiguas conclusiones eran correctas: el niño fue enterrado.

«La combinación de datos antropológicos, espaciales, geocronológicos, tafonómicos y biomoleculares analizados aquí sugiere que un enterramiento es la explicación más parsimoniosa para LF8», explican los autores.

«Nuestros resultados muestran que LF8 es intrusivo dentro de una capa sedimentaria más antigua (y arqueológicamente estéril). Proponemos que los neandertales excavaron intencionadamente una fosa en sedimentos estériles en la que se depositó el niño LF8».

Al llegar a esta conclusión, el equipo confirmó que los huesos, bien conservados, fueron depositados de forma no dispersa, permaneciendo en su posición anatómica, con la cabeza más elevada que el resto del cuerpo, aunque el terreno estaba inclinado en un ángulo diferente (lo que sugiere una elevación artificiosa por parte de las manos neandertales).

Además, no había marcas de animales en ellos, lo que el equipo considera otro signo probable de un entierro rápido y previsto. Sobre todo si se compara con el estado erosionado de varios restos de animales encontrados en las inmediaciones.

«La ausencia de marcas de carnívoros, el bajo grado de alteración espacial, la fragmentación y la meteorización sugieren que fueron cubiertos rápidamente por los sedimentos», explican los investigadores.

«No encontramos ningún proceso natural (es decir, no antrópico) que pueda explicar la presencia del niño y los elementos asociados dentro de una capa estéril con una inclinación que no sigue la inclinación geológica del estrato. En este caso, proponemos que el cuerpo del niño LF8 fue depositado en una fosa excavada en el sedimento estéril.»

No es el primer estudio de los últimos tiempos que afirma nuevas pruebas de que los neandertales enterraron a sus muertos, y probablemente no será el último.

El equipo francés afirma que ya es hora de que los nuevos y mejorados estándares analíticos de hoy en día se apliquen a los diversos restos óseos de La Ferrassie 1 a 7, ofreciéndonos una evaluación actualizada de cómo fueron enterrados.

Entonces, tal vez, con todo lo que se ha dicho y hecho, estas viejas almas podrían finalmente descansar.

Los hallazgos se publican en Scientific Reports.

Este artículo fue publicado originalmente por ScienceAlert. Lea el artículo original aquí.

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