Una mina del Congo despliega armas digitales en la lucha contra los minerales conflictivos

Por Aaron Ross, Barbara Lewis

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RUBAYA, República Democrática del Congo (Reuters) – En una pequeña choza con vistas a los pozos de barro excavados en las onduladas y verdes colinas del este del Congo, un funcionario pone una etiqueta con código de barras en un saco de mineral rico en tantalio, un metal raro muy utilizado en los teléfonos inteligentes.

Un minero trabaja en la entrada de un pozo en la mina de coltán SMB cerca de la ciudad de Rubaya en el este de la República Democrática del Congo, el 16 de agosto de 2019. REUTERS/Baz Ratner

Con un dispositivo de mano conectado a un servidor en la nube, el agente escanea el código de barras, cargando datos que incluyen el peso de la bolsa sellada, cuándo fue etiquetada y por quién.

Es la última iniciativa en el este de la República Democrática del Congo para mejorar los sistemas destinados a mostrar que los minerales que entran en las cadenas de suministro globales provienen de minas que no utilizan trabajo infantil o financian a señores de la guerra y soldados corruptos.

El nuevo sistema desarrollado por RCS Global, una empresa de Berlín que audita las cadenas de suministro, se puso en marcha en enero en la mina de Societe Miniere de Bisunzu (SMB) cerca de Rubaya, que cuenta con algunos de los mayores depósitos de coltán de África, un mineral rico en tantalio.

«Permite a los compradores de material de SMB estar seguros de que realmente procede de esa mina y no se introduce de contrabando en la cadena de suministro desde otras minas, en la medida de lo posible», dijo Ferdinand Maubrey, director gerente de RCS.

Si el nuevo enfoque digital para rastrear metales como el tantalio y el cobalto tiene éxito es de gran interés para las empresas, especialmente los fabricantes de automóviles como Tesla, General Motors y Ford, ya que los reguladores de ambos lados del Atlántico presionan a los usuarios finales para que demuestren que sus cadenas de suministro son limpias.

Ahora, las empresas confían principalmente en un sistema de certificación en papel. Pero los expertos de la ONU han documentado casos de etiquetas utilizadas para identificar minerales limpios que han sido robadas en otra parte del este del Congo y vendidas a contrabandistas, lo que les ha permitido hacer pasar mineral de minas incluidas en la lista negra como de origen responsable.

Maubrey dijo que el nuevo sistema había ayudado a evitar que el mineral contaminado se mezclara con los productos de SMB al crear nuevos obstáculos. Para utilizar etiquetas robadas, por ejemplo, un contrabandista tendría que robar tanto el escáner como el ordenador portátil conectado a él, lo que, según Maubrey, sería fácilmente detectable.

Aún así, Maubrey admitió que el sistema tiene limitaciones. Por un lado, no utiliza la tecnología disponible para señalar las coordenadas GPS del lugar en el que se ha etiquetado el mineral en tiempo real, en gran parte debido a los elevados costes que conlleva, dijo.

El director ejecutivo de la SMB, Ben Mwangachuchu, también dijo que los sistemas digitales podrían corromperse si los agentes gubernamentales que etiquetan los sacos conspiran con los contrabandistas para introducir datos incorrectos desde el principio.

«Si se confabulan y dicen que vamos a introducir la información que queremos… para nuestro propio beneficio, nunca se sabrá», dijo.

Etiquetas robadas

Las empresas automovilísticas y de electrónica como Apple, Samsung e IBM están presionadas para que demuestren que los metales utilizados en productos como ordenadores portátiles, consolas de videojuegos o baterías de vehículos eléctricos tienen un origen responsable.

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En respuesta al papel que desempeñan los minerales del Congo y de los vecinos del este de África en la financiación de los conflictos, Estados Unidos aprobó en 2010 una legislación que exige a las empresas que cotizan en bolsa que revelen si sus productos son responsables.UU. a revelar si sus productos contienen tantalio, estaño, tungsteno u oro de la región, y a llevar a cabo la debida diligencia.

Una norma similar de la Unión Europea entrará en vigor en 2021 y la Bolsa de Metales de Londres podría prohibir a los proveedores de metales que no tengan un origen responsable para 2025.

El Servicio Geológico de EE.UU. estima que el Congo produjo el 39% del tantalio del mundo el año pasado.

Los datos del Ministerio de Minas del Congo muestran que SMB suministró mineral el año pasado a dos empresas de fundición en Asia que Tesla, GM, Ford y Apple han dicho en presentaciones públicas que están, o pueden estar, en sus cadenas de suministro.

Pidiendo a Reuters un comentario, Tesla no respondió, Apple se negó a comentar y GM y Ford se refirieron a las presentaciones con la Comisión de Valores de EE.Los expertos dicen que las medidas adoptadas desde 2010 han ayudado a limpiar las cadenas de suministro. Pero siguen existiendo lagunas.

Un informe realizado en abril por el Servicio Internacional de Información sobre la Paz (IPIS) de Bélgica y el Instituto Danés de Estudios Internacionales registró la interferencia del ejército o de las milicias armadas del Congo en el 28% de los 711 emplazamientos mineros que visitaron entre 2016 y 2018 -incluyendo 20 minas que están siendo supervisadas por el esquema de abastecimiento responsable dominante en el Congo, ITSCI.

Según el informe, la interferencia en los sitios mineros podría significar el control directo por parte de unidades del ejército o milicias, o la influencia indirecta a través de impuestos secretos o participaciones en la propiedad.

Rene Masumbuko, representante del Ministerio de Minas para la provincia oriental congoleña de Kivu del Norte, afirmó que las injerencias armadas en las minas eran poco frecuentes, aunque admitió que los agentes del gobierno no podían acceder a algunas zonas controladas por los rebeldes.

Kay Nimmo, que dirige ITSCI, una iniciativa de la Asociación Internacional del Estaño, reconoció la existencia de casos de fraude. Dijo que el ITSCI estaba trabajando para mejorar el almacenamiento seguro de las etiquetas y que el informe constataba que el sistema había hecho progresos significativos.

SMB recurrió al nuevo esquema de trazabilidad, conocido como el programa «Better Mining», tras abandonar el ITSCI en diciembre.

Tecnología GPS

En el pozo de SMB cerca de Rubaya, los mineros con botas de goma verdes y azules lavan el mineral en arroyos de corriente rápida y lo arrastran unos cientos de metros hasta el punto de etiquetado, que se ha trasladado más cerca de los pozos para facilitar el control.

Los empleados de la CRS que aplican el programa observan a los agentes del gobierno mientras colocan y escanean las etiquetas y cargan los datos. El ejercicio se repite a medida que los sacos viajan a un lugar de almacenamiento cercano, a un almacén para ser muestreados y tasados, y a través de Goma a la costa del Océano Índico para su envío a Asia.

Maubrey dijo que los equipos de RCS en Alemania pueden revisar todos los datos en tiempo real, lo que les permite identificar cualquier anomalía, como picos en la producción, e informar de los riesgos a los compradores.

Otros proyectos fuera del este del Congo han utilizado tecnología más avanzada para rastrear minerales a lo largo de complejas cadenas de suministro.

En el sur del Congo, RCS se ha asociado con empresas como Ford e IBM para rastrear el cobalto, un componente de las baterías de iones de litio. Ese sistema utiliza blockchain, la tecnología detrás de bitcoin, para crear un registro a prueba de manipulaciones.

La startup Circulor, con sede en Londres, también ayudó a mapear el cobalto reciclado en China utilizando blockchain para Volvo Cars de Geely este año.

Circulor también ha supervisado minas en Ruanda utilizando teléfonos inteligentes armados con GPS para señalar exactamente dónde se etiquetó el mineral y software de reconocimiento facial para confirmar las identidades de los mineros.

Aunque estos proyectos se centran en minas de menor riesgo alejadas de las zonas de conflicto, el director general de Circulor, Douglas Johnson-Poensgen, dijo que las innovaciones podrían aplicarse en el este del Congo.

ITSCI planea introducir pronto sistemas digitales en Burundi, Ruanda y Uganda, mientras que RCS opera su sistema de código de barras en dos minas ruandesas. Pero ambos afirman que sería difícil hacer lo mismo en todo el Congo debido a la escasa infraestructura y a los elevados costes.

Los sistemas de certificación afirman que cuentan con recursos limitados, ya que su financiación procede principalmente de sus miembros -principalmente mineros, comerciantes y fundidores- y no de las ricas multinacionales que en última instancia utilizan los minerales del Congo.

«Las empresas del sector y los grupos industriales… no están dispuestos a pagar para apoyar medidas que mejoren las condiciones de trabajo en las minas», dijo Maubrey de RCS.

Johnson-Poensgen se negó a decir cuánto cuestan los proyectos de Circulor, pero dijo que los precios se inclinan hacia los fabricantes que se encuentran más abajo en la cadena de suministro y que son los que más necesitan demostrar un abastecimiento responsable.

Los principales usuarios de minerales congoleños no respondieron a las preguntas de Reuters sobre si estarían dispuestos a pagar más por esquemas de trazabilidad mejores, más avanzados y seguros.

Los nuevos esquemas de abastecimiento también se enfrentan a dificultades para entrar en el este del Congo y los países vecinos, ya que el mercado ha sido dominado desde 2011 por ITSCI.

Aaron Ross informó desde Rubaya en la República Democrática del Congo y Barbara Lewis informó desde Londres; información adicional de Giulia Paravicini en Rubaya, Alwyn Scott en Nueva York, Joe White y Ben Klayman en Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage y Paresh Dave en San Francisco; redacción de Aaron Ross; edición de Tim Cocks y David Clarke

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