Fossiles de l’Antarctique

La collection de fossiles typés et figurés au British Antarctic Survey

Collecter des fossiles en Antarctique est un défi et une exigence. Si peu de personnes y sont allées que presque tout ce que vous collectez représente un animal ou une plante fossile qui était auparavant inconnu de la science. La collection de fossiles de la BAS n’a cessé de croître depuis son lancement dans les années 1940, et contient aujourd’hui environ 40 000 spécimens de fossiles.

Chasse aux dinosaures sur Sandwich Bluff, île Vega. Les restes fossiles d’un dinosaure hypsilophodontid vieux d’environ 70 millions d’années. Les os fragmentés du crâne, des membres antérieurs et de la colonne vertébrale d’un animal de 5 mètres de long ont été recueillis lors d’une croisière scientifique sur l’île James Ross

Les fossiles marins, principalement des coquilles d’animaux sans colonne vertébrale, sont importants pour nous aider à dater les roches. Les similitudes entre les groupes d’organismes indiquent d’anciennes connexions à travers et entre les océans. On a également trouvé des os et des dents de poissons et de reptiles marins.

L’Antarctique est aujourd’hui un désert froid et inhospitalier ; cependant, dans un passé plus lointain, le climat était beaucoup plus chaud. D’abondantes découvertes de feuilles et de bois fossiles indiquent l’existence d’une vaste forêt au cours de périodes géologiques antérieures, jusqu’à quelques degrés de latitude du pôle Sud lui-même. Les dinosaures et, plus tard, les mammifères marsupiaux parcouraient autrefois sa surface.

Des archives photographiques de la collection de fossiles « Type et Figuré » du BAS sont disponibles en ligne. Elle contient plus de 3000 images haute résolution de spécimens fossiles. Les données scientifiques et toutes les références relatives aux spécimens sont affichées à côté des images. Les spécimens peuvent être trouvés en parcourant les groupes d’animaux et de plantes ; ou en effectuant une recherche à l’aide des informations descriptives enregistrées pour chaque fossile (lorsqu’elles sont connues), notamment la localisation, la stratigraphie, l’âge géologique et le numéro du spécimen.

Echelle des temps géologiques - ère mésozoïque

Echelle des dates de la collection de fossiles

La plupart des fossiles sont de l’ère mésozoïque (250-65 millions d’années), ce qui reflète l’âge des roches préservées dans la péninsule antarctique d’où ils proviennent. C’est l’âge des dinosaures, et une ère qui a grandement amélioré notre compréhension des changements évolutifs, des mouvements continentaux et des climats menant à aujourd’hui.

Qu’y a-t-il dans la collection de fossiles ?

Mollusques

Les mollusques sont un groupe énormément diversifié – les types de mollusques trouvés en Antarctique comprennent :

  • Gastropodes (escargots)
  • Bivalves (coquilles marines ressemblant à des palourdes)
  • Céphalopodes (calmars à coquille spiralée comme les ammonites ; calmars avec des parties dures internes en forme de balle comme les bélemnites ; et pieuvres).

Arthropodes

Les arthropodes comprennent les insectes, les crustacés et les arachnides et représentent globalement 80% de toutes les espèces vivantes décrites. Les spécimens importants d’arthropodes fossiles au sein de la collection comprennent la première balane sessile décrite sur le continent ; et du matériel de crevette étonnamment préservé.

Echinodermes

Les échinodermes sont un groupe d’animaux marins comprenant les étoiles de mer, les ophiures et les oursins. La collection abrite la première étoile de mer astéroïde du Jurassique (200-145 millions d’années) provenant de l’Antarctique.

Plantes

Des bois fossilisés, du pollen, des spores et des feuilles exceptionnellement préservées apparaissent dans la collection de fossiles de BAS provenant d’une gamme de plantes : des fougères et des pins aux mousses et aux ginkgos.

Forêt crétacée il y a 120 millions d’années sur la péninsule antarctique. Reconstruction basée sur le travail de doctorat de Jodie Howe, Université de Leeds/BAS, peint par Robert Nichols en 2003.
Cette image est associée au programme scientifique 2005-2010 de BAS : GEACEP (Greenhouse to Ice-House Evolution of the Antarctic Cryosphere and Palaeoenvironment).

De beaux fossiles de plantes sont conservés en abondance au sein des grès et des mudstones de la péninsule antarctique, plus particulièrement les roches du Crétacé (145-65 millions d’années) de l’île Alexander et des îles Shetland du Sud.

L’assemblage diversifié de fossiles végétaux a permis de reconstituer une forêt antarctique – avec des pins ; et des fougères et des mousses dans le sous-bois. Des ginkgos fossiles et les cycades de l’hémisphère sud sont également présents.

Les plantes à fleurs (les angiospermes) apparaissent plus tard (il y a ~100 millions d’années), et comprennent le hêtre austral Nothofagus. Étant donné que cette partie de l’Antarctique était positionnée à environ 70°S à cette époque, les plantes présentes – similaires à celles que l’on trouve aujourd’hui en Nouvelle-Zélande et en Tasmanie – suggèrent que le climat était relativement chaud et tempéré au Mésozoïque supérieur.

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