Le dérèglement climatique pousse l’arbre emblématique du Brésil's Araucaria à l’extinction – nouvelle recherche

Pendant des centaines de milliers d’années, les formes distinctives en candélabre des arbres Araucaria (Araucaria angustifolia) ont défini les paysages à la lisière sud de la forêt atlantique du Brésil. L’homme n’a jamais connu un monde sans ces majestueux arbres à feuilles persistantes. Mais mes nouvelles recherches, menées avec des collègues du Brésil et de Reading, suggèrent que leur extinction pourrait n’être qu’à une ou deux générations près.

Au premier coup d’œil, vous pourriez confondre l’Araucaria du Brésil avec son espèce sœur, l’arbre casse-tête des singes que l’on trouve au Chili et en Argentine. Mais les deux ont habité l’Amérique du Sud en tant qu’espèces distinctes pendant des lustres, après avoir divergé il y a environ 28 millions d’années. Si vous comprimez ces 28 millions d’années en 24 heures, l’Amérique du Nord et l’Amérique du Sud ne formeraient pas une seule masse terrestre avant 21h30. Les humains n’apparaîtraient pas avant 23h45. Ce sont des plantes vraiment anciennes.

Les araucarias sont vénérés depuis aussi longtemps que les humains vivent sur les hauts plateaux du sud du Brésil. Leurs noix riches en amidon et en nutriments (connues sous le nom de pinhão) sous-tendaient le régime alimentaire des groupes autochtones avant l’arrivée des Européens, en particulier en période de pénurie.

À gauche : l'<em>Araucaria angustifolia</em> du Brésil. A droite : Le <em>Araucaria araucana</em> du Chili et de l’Argentine, ou arbre puzzle du singe. G : Nelson Ishikawa/, D : Jordan Raine

Les arbres ont également une grande importance culturelle. Par exemple, le rituel funéraire Kikikoi du peuple Kaingang nécessite des nœuds d’Araucaria pour maintenir les feux de joie allumés, des cendres d’Araucaria pour peindre le visage, et une auge faite d’un tronc d’Araucaria pour contenir le Kiki, une boisson au miel fermenté. Le peuple Xokleng avait même l’habitude de définir les limites d’une année par le va-et-vient des pinhão.

Déforestation d’Araucaria dans les champs de montagne de l’État de Santa Catarina, au Brésil. vitormarigo/

Aujourd’hui, les pinhão sont une délicatesse régionale, avec un commerce valant des millions de dollars par an et un festival annuel organisé en leur nom. Mais si les araucarias sont désormais plus appréciés pour leur alimentation, c’est leur excellent bois d’œuvre qui a conduit à leur perte. La forte croissance économique du Brésil au XXe siècle a alimenté une demande non durable qui a fini par consommer environ 97 % des araucarias du pays. En 24 heures 28m d’années, l’espèce s’est effondrée, passant de très répandue à « en danger critique d’extinction » en un tiers de seconde.

Malheureusement, la culture de consommation à courte vue qui a conduit au déclin dramatique de l’Araucaria n’a pas disparu : le dérèglement climatique causé par l’homme menace maintenant de faire basculer l’espèce vers l’extinction. Les arbres Araucaria sont adaptés à des conditions relativement fraîches et constamment humides – des conditions qui sont en train de disparaître à mesure que la planète se réchauffe et que les régimes pluviométriques normaux sont perturbés.

En utilisant des données sur les températures et les précipitations actuelles et prévues, ainsi que des cartes à haute résolution qui incluent les caractéristiques du terrain à petite échelle, nous avons modélisé le sort probable de l’Araucaria dans les décennies à venir. Nous avons constaté que les changements climatiques prévus sont susceptibles de desserrer considérablement l’emprise de l’Araucaria sur ses bastions actuels dans le sud du Brésil. Notre scénario le plus optimiste prévoit une perte de 85 % de l’habitat le plus approprié de l’arbre d’ici 2070, et plusieurs scénarios prévoient que cet habitat disparaîtrait complètement.

Bien que ces résultats soient inquiétants, nous avons pu identifier quelques « microrefuges » potentiels pour l’Araucaria – des zones où les arbres ont au moins trois chances sur quatre de perdurer longtemps dans le futur. Ceux-ci se trouvent principalement dans des endroits plus froids du paysage – des endroits comme des pentes abritées ou des vallées fluviales où l’air frais et humide continuera à se rassembler, même si la région plus large devient plus inhospitalière.

Les zones plus sombres et plus rouges de la forêt atlantique du Brésil sont plus résistantes au climat. Les zones en niveaux de gris ont déjà perdu leur végétation naturelle. Oliver Wilson/Wiley

Malheureusement, l’héritage des destructions passées signifie que plus d’un tiers de ces zones ont déjà été déboisées, construites ou converties en plantations agricoles et forestières. Seuls 2,5 % de la superficie restante font l’objet d’une protection quelconque, la plupart dans deux parcs nationaux seulement. Avec la poussée du gouvernement brésilien actuel pour relâcher les protections environnementales à la recherche de gains économiques rapides, ces zones pourraient ne pas rester sûres longtemps.

Conserver une icône ancienne

Bien qu’aucune de nos conclusions ne soit une bonne nouvelle pour l’Araucaria du Brésil, il n’est pas nécessairement condamné. Il existe des mesures que nous pouvons prendre pour assurer sa survie dans les hautes terres du sud du Brésil.

Il est clair que nous devons tous lutter contre le changement climatique et freiner la consommation qui l’alimente. Au-delà, la protection active des forêts d’Araucaria contre une exploitation non durable est une priorité absolue. Cela implique de préserver les zones protégées existantes et d’en créer de nouvelles, en particulier là où les microrefuges sont vulnérables. Cela implique également de travailler avec les propriétaires privés en dehors de ces zones. Alors que les forêts d’Araucaria sont mieux protégées dans les zones de conservation, les méthodes traditionnelles de pâturage du bétail ou de production de thé maté sous la canopée de la forêt peuvent soutenir les moyens de subsistance sans dommage significatif pour les populations d’Araucaria.

Soon ces arbres majestueux pourraient disparaître des hautes terres brésiliennes. Heris Luiz Cordeiro Rocha/Wikimedia Commons

Et pour une planification de la conservation véritablement à long terme, qui regarde au-delà des prochaines décennies, voire des prochains siècles, nous pourrions tirer une leçon ou deux du passé. Il semble que les populations indigènes aient contribué à l’expansion des forêts d’Araucaria au-delà de leurs limites naturelles il y a environ 1 000 ans, bien que l’on ne sache pas encore comment ni dans quelle mesure. Étudier comment des millénaires de changement climatique et des siècles d’actions humaines se sont combinés pour façonner les forêts d’Araucaria actuelles pourrait révéler des moyens de les aider à survivre aux graves défis des prochaines décennies.

Nous vivons le moment le plus turbulent de la longue histoire de l’Araucaria du Brésil. Nos actions dans la prochaine fraction de seconde de sa vie de 24 heures détermineront si les générations futures auront ou non la chance de chérir cette ancienne icône.

Et si l’action climatique était la norme ?

Cliquez ici pour vous abonner à notre bulletin d’information sur l’action climatique. Le changement climatique est inévitable. Notre réponse à celui-ci ne l’est pas.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.