Les ossements d’un enfant enterrés il y a 40 000 ans résolvent un vieux mystère de Neandertal

On ne sait pas si c’était un garçon ou une fille. Mais cet enfant antique, un Néandertalien, n’a atteint que l’âge de deux ans environ.

Cette courte vie, vécue il y a environ 41 000 ans, a été mise au jour sur un célèbre site archéologique du sud-ouest de la France, appelé La Ferrassie. Les restes de plusieurs Néandertaliens y ont été trouvés, y compris la découverte la plus récente, l’enfant, connu uniquement sous le nom de La Ferrassie 8.

Lorsque les restes anciens ont été découverts pour la première fois – la plupart à différents stades du début du 20e siècle – les archéologues avaient supposé que les squelettes représentaient des enterrements intentionnels, les Néandertaliens déposant leurs proches défunts sous la terre.

Néanmoins, dans l’archéologie contemporaine, les doutes tourbillonnent maintenant autour de la question de savoir si les Néandertaliens enterraient effectivement leurs morts de cette manière, ou si cet aspect particulier des rites funéraires est une coutume propre à Homo sapiens.

En partie, le fait de se poser ces questions renvoie aux techniques archéologiques et à la tenue des registres utilisés dans le passé, car les méthodes archaïques utilisées par les archéologues et les anthropologues du début du 20e siècle (et même avant) font que nous ne pouvons pas toujours être entièrement confiants dans leurs découvertes.

Avec un tel mystère en tête, une équipe dirigée par des chercheurs du Centre national de la recherche scientifique (CNRS) et du Muséum national d’histoire naturelle en France a maintenant procédé à une réévaluation approfondie des vestiges antiques de La Ferrassie 8, qui sont maintenant conservés au musée depuis près de 50 ans après avoir été découverts entre 1970 et 1973.

« La découverte et le contexte de ce squelette ont généralement été considérés comme peu documentés, mais en fait cette déficience provient d’un manque de traitement nécessaire des informations et des matériaux de La Ferrassie liés à l’avant-dernière phase de fouille (1968-1973) », écrivent les chercheurs dans leur nouveau document.

« En effet, une énorme quantité de données n’a pas été évaluée avant notre étude actuelle. »

Dans le nouveau travail, les chercheurs ont examiné les carnets et les journaux de terrain utilisés par l’équipe de fouille originale, ainsi que l’analyse des ossements de La Ferrassie 8. Ils ont également effectué de nouvelles fouilles et analyses sur le site de l’abri troglodytique de La Ferrassie où les restes de l’enfant ont été trouvés.

Les résultats de leur approche multidisciplinaire suggèrent que – malgré la nature médiocre des recherches précédentes sur la prétendue sépulture de La Ferrassie 8 – les anciennes conclusions étaient correctes : l’enfant a été enterré.

« Les données anthropologiques, spatiales, géochronologiques, taphonomiques et biomoléculaires combinées analysées ici suggèrent qu’un enterrement est l’explication la plus parcimonieuse pour LF8 », expliquent les auteurs.

« Nos résultats montrent que LF8 est intrusif dans une couche sédimentaire plus ancienne (et archéologiquement stérile). Nous proposons que les Néandertaliens aient intentionnellement creusé une fosse dans des sédiments stériles dans laquelle l’enfant LF8 a été déposé. »

Pour parvenir à cette conclusion, l’équipe a confirmé que les ossements bien préservés ont été déposés de manière non dispersée, restant dans leur position anatomique, avec la tête relevée plus haut que le reste du corps, même si la disposition du terrain était inclinée à un angle différent (suggérant une élévation artificielle par des mains néandertaliennes).

« L’absence de marques de carnivores, le faible degré de perturbation spatiale, la fragmentation et l’altération suggèrent qu’ils ont été rapidement recouverts par des sédiments », expliquent les chercheurs.

« Nous ne trouvons aucun processus naturel (c’est-à-dire non anthropique) qui pourrait expliquer la présence de l’enfant et des éléments associés dans une couche stérile dont l’inclinaison ne suit pas l’inclinaison géologique de la strate. Dans ce cas, nous proposons que le corps de l’enfant LF8 a été déposé dans une fosse creusée dans le sédiment stérile. »

Ce n’est pas la première étude de ces derniers temps à revendiquer de nouvelles preuves de Néandertaliens enterrant leurs morts, et ce ne sera probablement pas la dernière.

L’équipe française dit qu’il est temps que les normes analytiques nouvelles et améliorées d’aujourd’hui soient appliquées aux divers restes squelettiques de La Ferrassie 1 à 7, nous donnant une évaluation actualisée de la façon dont ils ont également été enterrés.

Alors, peut-être, tout étant dit et fait, ces très vieilles âmes pourraient enfin se reposer.

Les résultats sont rapportés dans Scientific Reports.

Cet article a été initialement publié par ScienceAlert. Lisez l’article original ici.

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