Pourquoi les Américains n’aiment toujours pas les athées ?

Longtemps après que les Noirs et les Juifs aient fait de grands progrès, et même lorsque les homosexuels gagnent le respect, l’acceptation et de nouveaux droits, il y a encore un groupe que beaucoup d’Américains n’aiment tout simplement pas beaucoup : les athées. Ceux qui ne croient pas en Dieu sont largement considérés comme immoraux, méchants et colériques. Ils ne peuvent pas rejoindre les scouts. Les soldats athées sont considérés comme potentiellement déficients lorsqu’ils n’obtiennent pas un score suffisamment « spirituel » dans les évaluations psychologiques militaires. Les enquêtes révèlent que la plupart des Américains refusent ou sont réticents à se marier ou à voter pour des non-théistes ; en d’autres termes, les non-croyants constituent une minorité à laquelle on refuse encore couramment, en termes pratiques, le droit d’assumer une fonction, malgré l’interdiction constitutionnelle des tests religieux.

Rares fois dénoncée par le courant dominant, cette étonnante discrimination anti-athée est encouragée par les conservateurs chrétiens qui déclarent avec stridence – et sans civilité – que l’absence de foi pieuse est préjudiciable à la société, rendant les non-croyants intrinsèquement suspects et citoyens de seconde zone.

Cette aversion aveugle pour les athées est-elle justifiée ? Pas du tout.

Un nombre croissant de recherches en sciences sociales révèle que les athées, et les personnes non religieuses en général, sont loin d’être les êtres peu recommandables que beaucoup supposent. Sur les questions fondamentales de moralité et de décence humaine – des questions telles que l’utilisation gouvernementale de la torture, la peine de mort, la frappe punitive des enfants, le racisme, le sexisme, l’homophobie, l’antisémitisme, la dégradation de l’environnement ou les droits de l’homme – les irréligieux ont tendance à être plus éthiques que leurs pairs religieux, en particulier par rapport à ceux qui se décrivent comme très religieux.

Considérez qu’au niveau sociétal, les taux de meurtre sont beaucoup plus faibles dans les nations sécularisées comme le Japon ou la Suède qu’ils ne le sont aux États-Unis, beaucoup plus religieux, qui ont également une part beaucoup plus importante de leur population en prison. Même à l’intérieur de ce pays, les États où la fréquentation des églises est la plus élevée, comme la Louisiane et le Mississippi, ont des taux de meurtre nettement plus élevés que des États beaucoup moins religieux comme le Vermont et l’Oregon.

En tant qu’individus, les athées ont tendance à obtenir des scores élevés sur les mesures de l’intelligence, en particulier la capacité verbale et la culture scientifique. Ils ont tendance à élever leurs enfants pour qu’ils résolvent les problèmes de manière rationnelle, qu’ils se fassent leur propre opinion lorsqu’il s’agit de questions existentielles et qu’ils obéissent à la règle d’or. Ils sont plus enclins à pratiquer le sexe sans risque que les personnes fortement religieuses, et sont moins susceptibles d’être nationalistes ou ethnocentriques. Ils apprécient la liberté de pensée.

Alors que de nombreuses études montrent que les Américains laïques ne s’en sortent pas aussi bien que les religieux lorsqu’il s’agit de certains indicateurs de santé mentale ou de bien-être subjectif, de nouvelles études montrent que les relations entre l’athéisme, le théisme, la santé mentale et le bien-être sont complexes. Après tout, le Danemark, qui compte parmi les pays les moins religieux de l’histoire du monde, se classe régulièrement parmi les nations les plus heureuses. Et les études sur les apostats – des personnes qui étaient religieuses mais qui ont ensuite rejeté leur religion – rapportent se sentir plus heureux, mieux et libérés dans leur vie post-religieuse.

Le non-théisme n’est pas que des ballons et de la crème glacée. Certaines études suggèrent que les taux de suicide sont plus élevés chez les non-religieux. Mais les enquêtes indiquant que les Américains religieux sont mieux lotis peuvent être trompeuses parce qu’elles incluent parmi les non-religieux les  » fence-sitters  » qui sont aussi susceptibles de croire en Dieu, alors que les athées plus convaincus s’en sortent à peu près aussi bien que les croyants fervents. Pour de nombreuses mesures respectées de la réussite sociétale – taux de pauvreté, de grossesse chez les adolescentes, d’avortement, de maladies sexuellement transmissibles, d’obésité, de consommation de drogues et de criminalité, ainsi que d’économie – les niveaux élevés de laïcité sont systématiquement corrélés à des résultats positifs dans les nations du premier monde. Aucune des démocraties avancées laïques ne souffre des maux sociaux combinés vus ici dans l’Amérique chrétienne.

Il y a plus de 2 000 ans, celui qui a écrit le Psaume 14 affirmait que les athées étaient insensés et corrompus, incapables de faire le moindre bien. Ces dénigrements ont eu un pouvoir d’adhésion. Les stéréotypes négatifs sur les athées sont bien vivants. Pourtant, comme tous les stéréotypes, ils ne sont pas vrais – et peut-être nous en disent-ils plus sur ceux qui les entretiennent que sur ceux qu’ils dénigrent. Ainsi, lorsque des gens comme Glenn Beck, Sarah Palin, Bill O’Reilly et Newt Gingrich s’engagent dans la politique de division et de destruction en calomniant les athées, ils le font au mépris de la réalité.

Comme d’autres groupes minoritaires nationaux, l’athéisme connaît une croissance rapide. Malgré le sectarisme, le nombre de non-théistes américains a triplé en proportion de la population générale depuis les années 1960. La tolérance des jeunes générations à l’égard des querelles sans fin de la religion s’amenuise rapidement. Des enquêtes visant à surmonter la réticence compréhensible à admettre l’athéisme ont révélé que pas moins de 60 millions d’Américains – un cinquième de la population – ne sont pas croyants. Nos compatriotes non religieux devraient bénéficier du même respect que les autres minorités.

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Gregory Paul est un chercheur indépendant en sociologie et évolution. Phil Zuckerman, professeur de sociologie au Pitzer College, est l’auteur de « Society Without God »

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