Congo miniera schiera armi digitali nella lotta contro i minerali di conflitto

di Aaron Ross, Barbara Lewis

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RUBAYA, Repubblica Democratica del Congo (Reuters) – In una piccola baracca che si affaccia su pozzi fangosi scavati nelle verdi colline del Congo orientale, un funzionario del governo mette un codice a barre su un sacco di minerale ricco di tantalio, un metallo raro ampiamente utilizzato negli smartphone.

Un minatore lavora all’ingresso di un pozzo nella miniera di coltan SMB vicino alla città di Rubaya nella Repubblica Democratica del Congo orientale, 16 agosto 2019. REUTERS/Baz Ratner

Con un dispositivo palmare collegato a un server nel cloud, l’agente scansiona il codice a barre, caricando i dati tra cui il peso del sacchetto sigillato, quando è stato etichettato e da chi.

È l’ultima iniziativa nella Repubblica Democratica del Congo orientale per migliorare i sistemi destinati a mostrare che i minerali che entrano nelle catene di approvvigionamento globali provengono da miniere che non usano lavoro minorile o finanziano i signori della guerra e i soldati corrotti.

Il nuovo sistema sviluppato da RCS Global, una società di Berlino che controlla le catene di approvvigionamento, ha iniziato a gennaio nella miniera della Societe Miniere de Bisunzu (SMB) vicino a Rubaya, che ha alcuni dei più grandi depositi africani di coltan, un minerale ricco di tantalio.

“Permette agli acquirenti del materiale SMB di essere sicuri che proviene effettivamente da quel sito minerario e non è contrabbandato nella catena di approvvigionamento da altre miniere, per quanto possibile”, ha detto Ferdinand Maubrey, un direttore generale di RCS.

Se il nuovo approccio digitale per tracciare i metalli come il tantalio e il cobalto ha successo è di grande interesse per le aziende, in particolare le case automobilistiche come Tesla, General Motors e Ford, in quanto i regolatori su entrambi i lati dell’Atlantico fanno pressione sugli utenti finali per dimostrare che le loro catene di approvvigionamento sono pulite.

Ora, le aziende si basano principalmente su un sistema di certificazione cartaceo. Ma gli esperti delle Nazioni Unite hanno documentato casi di etichette usate per identificare i minerali puliti che sono state rubate in un’altra parte del Congo orientale e vendute ai contrabbandieri – permettendo loro di far passare il minerale dalle miniere in lista nera come proveniente da fonti responsabili.

Maubrey ha detto che il nuovo sistema ha aiutato ad evitare che il minerale contaminato si mischiasse ai prodotti di SMB creando nuovi ostacoli. Per usare i tag rubati, per esempio, un contrabbandiere dovrebbe anche rubare sia lo scanner che il computer portatile ad esso collegato – cosa che, secondo Maubrey, verrebbe facilmente individuata.

Anche così, Maubrey ha ammesso che il sistema ha dei limiti. Per esempio, non utilizza la tecnologia disponibile per individuare le coordinate GPS di dove il minerale è stato etichettato in tempo reale, soprattutto a causa degli alti costi coinvolti, ha detto.

L’amministratore delegato di SMB Ben Mwangachuchu ha anche detto che i sistemi digitali potrebbero essere corrotti se gli agenti governativi che etichettano i sacchi cospirano con i contrabbandieri per inserire dati errati fin dall’inizio.

“Se colludono e dicono che forniremo le informazioni che vogliamo… a nostro vantaggio, non si saprà mai”, ha detto.

Targhette rubate

Le aziende automobilistiche ed elettroniche come Apple, Samsung e IBM sono tutte sotto pressione per dimostrare che i metalli utilizzati in prodotti come computer portatili, console per videogiochi o batterie per veicoli elettrici provengono in modo responsabile.

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In risposta al ruolo dei minerali del Congo e dei vicini dell’Africa orientale nel finanziamento dei conflitti, gli Stati Uniti hanno approvato una legislazione nel 2010 che richiede alle aziende statunitensiGli Stati Uniti hanno approvato una legge nel 2010 che richiede alle aziende statunitensi quotate in borsa di rivelare se i loro prodotti contengono tantalio, stagno, tungsteno o oro provenienti dalla regione – e di eseguire la due diligence.

Una regola simile dell’Unione europea entrerà in vigore nel 2021 e il London Metal Exchange potrebbe vietare i fornitori di metalli che non provengono in modo responsabile entro il 2025.

Lo U.S. Geological Survey stima che il Congo ha prodotto il 39% del tantalio del mondo lo scorso anno.

I dati del ministero delle miniere del Congo mostrano che SMB ha fornito minerale l’anno scorso a due società di fusione in Asia che Tesla, GM, Ford e Apple hanno detto in depositi pubblici sono, o possono essere, nelle loro catene di approvvigionamento.

Chiesto da Reuters per un commento, Tesla non ha risposto, Apple ha rifiutato di commentare e GM e Ford hanno entrambi fatto riferimento ai depositi con la U. S. Securities and Exchange Commission, che sono stati fatti per la prima volta.S. Securities and Exchange Commission che delineano le misure che prendono per promuovere l’approvvigionamento responsabile – come il sostegno per le verifiche delle fonderie.

Gli esperti dicono che le misure adottate dal 2010 hanno contribuito a pulire le catene di approvvigionamento. Ma le lacune persistono.

Un rapporto di aprile dell’International Peace Information Service (IPIS) in Belgio e dell’Istituto danese di studi internazionali ha registrato interferenze da parte dei militari o delle milizie armate del Congo nel 28% dei 711 siti minerari visitati tra il 2016 e il 2018 – comprese 20 miniere monitorate dal sistema di approvvigionamento responsabile dominante in Congo, ITSCI.

Secondo il rapporto, l’interferenza nei siti minerari potrebbe significare il controllo diretto da parte di unità dell’esercito o milizie, o l’influenza indiretta attraverso tasse segrete o quote di proprietà.

Rene Masumbuko, il rappresentante del ministero delle miniere per la provincia del Congo orientale del Nord Kivu, ha detto che l’interferenza armata nelle miniere è rara, anche se ha ammesso che gli agenti del governo non sono in grado di accedere ad alcune aree controllate dai ribelli.

Kay Nimmo, che dirige ITSCI, un’iniziativa dell’International Tin Association, ha riconosciuto casi di frode. Ha detto che ITSCI stava lavorando per migliorare lo stoccaggio sicuro dei tag e che il rapporto ha rilevato che il sistema ha fatto progressi significativi.

SMB si è rivolto al nuovo schema di tracciabilità, noto come programma Better Mining, dopo aver lasciato ITSCI a dicembre.

Tecnologia GPS

Al pozzo SMB vicino a Rubaya, i minatori in stivali di gomma verdi e blu lavano il loro minerale in torrenti che scorrono veloci e lo trasportano per alcune centinaia di metri al punto di etichettatura, che è stato spostato più vicino ai pozzi per rendere più facile il monitoraggio. L’esercizio si ripete mentre i sacchi viaggiano verso un sito di stoccaggio vicino, un magazzino per essere campionati e valutati, e via Goma verso la costa dell’Oceano Indiano per la spedizione in Asia.

Maubrey ha detto che i team RCS in Germania possono esaminare tutti i dati in tempo reale, il che permette loro di identificare qualsiasi anomalia, come picchi di produzione, e segnalare i rischi agli acquirenti.

Altri progetti al di fuori del Congo orientale hanno utilizzato una tecnologia più avanzata per tracciare i minerali lungo le complesse catene di approvvigionamento.

Nel sud del Congo, RCS ha collaborato con aziende come Ford e IBM per tracciare il cobalto, un componente delle batterie agli ioni di litio. Quel sistema utilizza blockchain, la tecnologia dietro bitcoin, per creare un record a prova di manomissione.

La startup Circulor, con sede a Londra, ha anche aiutato a mappare il cobalto riciclato in Cina utilizzando blockchain per Volvo Cars di Geely quest’anno.

Circulor ha anche monitorato le miniere in Ruanda utilizzando smartphone armati di GPS per individuare esattamente dove il minerale è stato etichettato e software di riconoscimento facciale per confermare le identità dei minatori.

Mentre questi progetti si concentrano su miniere meno rischiose lontano dalle zone di conflitto, il CEO di Circulor Douglas Johnson-Poensgen ha detto che le innovazioni potrebbero essere applicate nel Congo orientale.

ITSCI prevede di introdurre presto sistemi digitali in Burundi, Ruanda e Uganda, mentre RCS gestisce il suo sistema di codici a barre in due miniere ruandesi. Ma entrambi dicono che sarebbe difficile fare lo stesso in tutto il Congo a causa delle scarse infrastrutture e dei costi elevati.

I sistemi di certificazione dicono di avere risorse limitate perché i loro finanziamenti provengono principalmente dai membri – prevalentemente minatori, commercianti e fonditori – piuttosto che dalle ricche multinazionali che alla fine utilizzano i minerali del Congo.

“Le aziende a valle e i gruppi industriali … non sono disposti a pagare per sostenere le misure che migliorano le condizioni di lavoro nei siti minerari”, ha detto Maubrey di RCS.

Johnson-Poensgen ha rifiutato di dire quanto costano i progetti di Circulor, ma ha detto che i prezzi sono sbilanciati verso i produttori più in basso nella catena di approvvigionamento che hanno più bisogno di dimostrare un approvvigionamento responsabile.

I grandi utilizzatori di minerali congolesi non hanno risposto alle domande di Reuters se sarebbero disposti a pagare di più per schemi di tracciabilità migliori, più avanzati e sicuri.

I nuovi schemi di approvvigionamento hanno anche difficoltà a penetrare nel Congo orientale e nei paesi vicini, poiché il mercato è stato dominato dal 2011 da ITSCI.

Aaron Ross ha riferito da Rubaya nella Repubblica Democratica del Congo e Barbara Lewis da Londra; ulteriori informazioni da Giulia Paravicini a Rubaya, Alwyn Scott a New York, Joe White e Ben Klayman a Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage e Paresh Dave a San Francisco; scrittura di Aaron Ross; montaggio di Tim Cocks e David Clarke

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