Il crollo del clima sta spingendo l’iconico albero Araucaria del Brasile verso l’estinzione – nuova ricerca

Per centinaia di migliaia di anni, le caratteristiche forme a candelabro degli alberi Araucaria (Araucaria angustifolia) hanno definito i paesaggi al margine meridionale della foresta atlantica del Brasile. Gli esseri umani non hanno mai conosciuto un mondo senza questi maestosi sempreverdi. Ma la mia nuova ricerca, condotta con i colleghi in Brasile e a Reading, suggerisce che la loro estinzione potrebbe essere solo una generazione o due di distanza.

A colpo d’occhio si potrebbe confondere l’Araucaria del Brasile con la sua specie sorella, l’albero puzzle delle scimmie che si trova in Cile e Argentina. Ma i due hanno abitato il Sud America come specie separate per eoni, dopo essersi differenziati circa 28 milioni di anni fa. Se si comprimessero quei 28 milioni di anni in 24 ore, il Nord e il Sud America non diventerebbero una sola massa di terra fino alle 21.30. Gli esseri umani non sarebbero apparsi prima delle 23.45. Queste sono piante veramente antiche.

Gli alberi di araucaria sono stati venerati da quando gli uomini hanno vissuto negli altipiani del Brasile meridionale. Le loro noci amidacee e ricche di nutrienti (conosciute come pinhão) erano alla base delle diete dei gruppi indigeni prima dell’arrivo dell’Europa, specialmente in tempi di scarsità.

Sinistra: la <em>Araucaria angustifolia</em> del Brasile. A destra: Cile e Argentina <em>Araucaria araucana</em>, o albero puzzle delle scimmie. L: Nelson Ishikawa/, R: Jordan Raine

Gli alberi hanno anche una grande importanza culturale. Per esempio, il rituale funerario Kikikoi del popolo Kaingang richiede nodi di Araucaria per tenere accesi i falò, ceneri di Araucaria per dipingere il viso, e un trogolo fatto con un tronco di Araucaria per contenere il Kiki, una bevanda di miele fermentato. Il popolo Xokleng definiva persino i confini di un anno dall’andare e venire dei pinhão.

Deforestazione di Araucaria nei campi di montagna dello Stato di Santa Catarina, Brasile. vitormarigo/

Oggi i pinhão sono una prelibatezza regionale, con un commercio di milioni di dollari all’anno e un festival annuale tenuto in loro nome. Ma mentre gli alberi di Araucaria sono ora molto apprezzati per il cibo, è stato il loro eccellente legname che ha portato alla loro rovina. La forte crescita economica del Brasile nel 20° secolo ha alimentato una domanda insostenibile che alla fine ha consumato circa il 97% delle Araucarie del paese. In 24 ore, in 28 anni, la specie è passata da diffusa a “in pericolo critico” in un terzo di secondo.

Tristemente, la miope cultura del consumo che ha guidato il drammatico declino dell’Araucaria non è andata via: il collasso climatico causato dall’uomo minaccia ora di portare la specie all’estinzione. Gli alberi di Araucaria sono adattati a condizioni relativamente fresche e costantemente umide – condizioni che stanno scomparendo man mano che il pianeta si riscalda e i normali schemi delle precipitazioni vengono interrotti.

Utilizzando i dati sulle temperature e le precipitazioni attuali e previste, così come le mappe ad alta risoluzione che includono caratteristiche del terreno su piccola scala, abbiamo modellato il probabile destino dell’Araucaria nei prossimi decenni. Abbiamo scoperto che i cambiamenti climatici previsti potrebbero allentare significativamente la presa dell’Araucaria sulle sue attuali roccaforti nel sud del Brasile. Il nostro scenario più ottimistico prevede una perdita dell’85% dell’habitat più adatto all’albero entro il 2070, e diversi scenari prevedono che questo habitat sparirà del tutto.

Anche se questi risultati sono preoccupanti, siamo stati in grado di identificare alcune potenziali “microrifugi” per l’Araucaria – aree in cui gli alberi hanno almeno tre possibilità su quattro di resistere a lungo nel futuro. Queste si trovano principalmente nei punti più freddi del paesaggio – luoghi come pendii riparati o valli fluviali dove l’aria fresca e umida continuerà a raccogliere, anche se la regione più ampia diventa più inospitale.

Le aree più scure e più rosse della foresta atlantica del Brasile sono più resistenti al clima. Le aree in scala di grigi hanno già perso la loro vegetazione naturale. Oliver Wilson/Wiley

Purtroppo, l’eredità della distruzione passata significa che più di un terzo di queste aree è già stato disboscato, costruito o convertito in agricoltura e piantagioni di legname. Solo il 2,5% dell’area rimanente è sotto qualche tipo di protezione – la maggior parte in soli due parchi nazionali. Con la spinta dell’attuale governo brasiliano ad allentare le protezioni ambientali in cerca di rapidi guadagni economici, queste aree potrebbero non rimanere sicure a lungo.

Conservare un’antica icona

Mentre nessuna delle nostre scoperte è una buona notizia per l’Araucaria del Brasile, non è necessariamente condannata. Ci sono passi che possiamo fare per assicurare la sua sopravvivenza negli altipiani meridionali del Brasile.

E’ chiaro che tutti noi dobbiamo combattere il cambiamento climatico e tenere a freno il consumo che lo guida. Oltre a questo, proteggere attivamente le foreste di Araucaria dallo sfruttamento insostenibile è una priorità assoluta. Questo significa mantenere al sicuro le aree protette esistenti e crearne di nuove – specialmente dove le micro-rifugiate sono vulnerabili ai danni. Significa anche lavorare con i proprietari terrieri privati al di fuori di queste aree. Mentre le foreste di Araucaria sono meglio protette nelle aree di conservazione, i metodi tradizionali di pascolo del bestiame o di produzione del tè matè sotto la copertura della foresta possono sostenere i mezzi di sussistenza senza danni significativi alle popolazioni di Araucaria.

Presto questi alberi maestosi potrebbero scomparire dagli altipiani brasiliani. Heris Luiz Cordeiro Rocha/Wikimedia Commons

E per una pianificazione di conservazione veramente a lungo termine che guardi oltre i prossimi decenni, o addirittura i prossimi secoli, potremmo imparare una o due lezioni dal passato. Le prove suggeriscono che gli indigeni hanno aiutato le foreste di Araucaria ad espandersi oltre i loro confini naturali circa 1.000 anni fa, anche se come e in che misura non è ancora chiaro. Studiare come millenni di cambiamenti climatici e secoli di azioni umane si siano combinati per plasmare le attuali foreste di Araucaria può rivelare modi per aiutarle a sopravvivere alle gravi sfide dei prossimi decenni.

Stiamo vivendo il momento più turbolento nella lunga storia dell’Araucaria del Brasile. Le nostre azioni nella prossima frazione di secondo della sua vita di 24 ore determineranno se le generazioni future avranno o meno la possibilità di fare tesoro di questa antica icona.

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