Le ossa di un bambino sepolto 40.000 anni fa risolvono l’annoso mistero dei Neanderthal

Non sappiamo se fosse un maschio o una femmina. Ma questo antico bambino, un Neanderthal, ha raggiunto solo circa due anni di età.

Questa breve vita, vissuta circa 41.000 anni fa, è stata scoperta in un famoso sito archeologico nel sud-ovest della Francia, chiamato La Ferrassie. I resti di diversi Neanderthal sono stati trovati lì, compresa la scoperta più recente, il bambino, conosciuto solo come La Ferrassie 8.

Quando gli antichi resti furono trovati per la prima volta – la maggior parte in varie fasi dell’inizio del 20° secolo – gli archeologi avevano ipotizzato che gli scheletri rappresentassero sepolture intenzionali, con Neanderthal che deponevano i loro parenti defunti a riposare sotto terra.

Nondimeno, nell’archeologia contemporanea, i dubbi ora ruotano intorno alla questione se i Neanderthal seppellissero davvero i loro morti in quel modo, o se questo particolare aspetto dei riti funerari sia un’usanza esclusiva dell’Homo sapiens.

In parte, il porsi di queste domande si ricollega alle tecniche archeologiche e di registrazione utilizzate in passato, poiché i metodi antiquati utilizzati dagli archeologi e dagli antropologi dell’inizio del XX secolo (e anche prima) non ci permettono di essere sempre completamente sicuri delle loro scoperte.

Con un tale mistero in mente, un team guidato da ricercatori del Centre national de la recherche scientifique (CNRS) e del Muséum national d’histoire naturelle in Francia ha ora condotto una rivalutazione approfondita degli antichi resti di La Ferrassie 8, che sono stati conservati nel museo per quasi 50 anni dopo essere stati scoperti tra il 1970 e il 1973.

“La scoperta e il contesto di questo scheletro sono stati generalmente considerati come scarsamente documentati, ma in realtà questa carenza deriva dalla mancanza della necessaria elaborazione delle informazioni e dei materiali di La Ferrassie relativi alla penultima fase di scavo (1968-1973)”, scrivono i ricercatori nel loro nuovo documento.

“In effetti, un’enorme quantità di dati non è stata valutata prima del nostro studio attuale.”

Nel nuovo lavoro, i ricercatori hanno rivisto i quaderni e i diari di campo utilizzati dal team di scavo originale, oltre ad analizzare le ossa di La Ferrassie 8. Hanno anche eseguito nuovi scavi e analisi nel sito del rifugio della grotta di La Ferrassie dove sono stati trovati i resti del bambino.

I risultati del loro approccio multidisciplinare suggeriscono che – nonostante la natura scadente delle precedenti ricerche sulla presunta sepoltura di La Ferrassie 8 – le vecchie conclusioni erano corrette: il bambino è stato sepolto.

“I dati combinati antropologici, spaziali, geocronologici, tafonomici e biomolecolari qui analizzati suggeriscono che una sepoltura è la spiegazione più parsimoniosa per LF8”, spiegano gli autori.

“I nostri risultati mostrano che LF8 è intrusivo all’interno di uno strato sedimentario più vecchio (e archeologicamente sterile). Proponiamo che i Neandertal abbiano intenzionalmente scavato una fossa in sedimenti sterili in cui è stato deposto il bambino LF8.”

Nel raggiungere questa conclusione, il team ha confermato che le ossa ben conservate sono state deposte in modo non disperso, rimanendo nella loro posizione anatomica, con la testa sollevata più in alto del resto del corpo, anche se la disposizione del terreno era inclinata con un angolo diverso (suggerendo un’elevazione artificiosa da mani neandertaliane).

Inoltre, non c’erano segni di animali su di essi, che il team considera un altro probabile segno di una pronta, intenzionale sepoltura. L’assenza di segni di carnivori, il basso grado di perturbazione spaziale, la frammentazione e gli agenti atmosferici suggeriscono che sono stati rapidamente coperti dai sedimenti”, spiegano i ricercatori.

“Non possiamo trovare alcun processo naturale (cioè non antropico) che possa spiegare la presenza del bambino e degli elementi associati in uno strato sterile con un’inclinazione che non segue l’inclinazione geologica dello strato. In questo caso, proponiamo che il corpo del bambino LF8 sia stato deposto in una fossa scavata nel sedimento sterile.”

Non è il primo studio in tempi recenti a rivendicare nuove prove di Neanderthal che seppelliscono i loro morti, e probabilmente non sarà l’ultimo.

Il team francese dice che è il momento che i nuovi e migliorati standard analitici di oggi siano portati a sopportare i vari resti scheletrici di La Ferrassie da 1 a 7, dandoci una valutazione aggiornata di come anche loro sono stati sepolti.

Allora, forse, con tutto detto e fatto, queste anime molto vecchie potrebbero finalmente ottenere un po’ di riposo.

I risultati sono riportati in Scientific Reports.

Questo articolo è stato originariamente pubblicato da ScienceAlert. Leggi l’articolo originale qui.

Notizia recente

{{ articleName }}

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.