Congo mijn zet digitale wapens in tegen conflictmineralen

By Aaron Ross, Barbara Lewis

8 Min Read

RUBAYA, Democratische Republiek Congo (Reuters) – In een klein hutje met uitzicht op modderige kuilen die in de glooiende groene heuvels van Oost-Congo zijn uitgehouwen, plakt een overheidsfunctionaris een label met streepjescode op een zak erts dat rijk is aan tantalum, een zeldzaam metaal dat veel wordt gebruikt in smartphones.

Een mijnwerker werkt bij de ingang van een schacht in de SMB coltanmijn in de buurt van de stad Rubaya in de oostelijke Democratische Republiek Congo, 16 augustus 2019. REUTERS/Baz Ratner

Met een handheld-apparaat dat is verbonden met een server in de cloud, scant de agent de streepjescode en uploadt hij gegevens zoals het gewicht van de verzegelde zak, wanneer deze werd gelabeld en door wie.

Het is het nieuwste initiatief in het oosten van de Democratische Republiek Congo om systemen te verbeteren die bedoeld zijn om aan te tonen dat mineralen die de wereldwijde toeleveringsketens binnenkomen, afkomstig zijn van mijnen die geen gebruik maken van kinderarbeid of krijgsheren en corrupte soldaten financieren.

Het nieuwe systeem ontwikkeld door RCS Global, een bedrijf in Berlijn dat toeleveringsketens controleert, begon in januari bij de mijn van Societe Miniere de Bisunzu (SMB) in de buurt van Rubaya, die enkele van Afrika’s grootste afzettingen van coltan heeft, een tantaalrijk erts.

“Het stelt kopers van SMB-materiaal in staat om er zeker van te zijn dat het daadwerkelijk van die mijnsite komt en niet vanuit andere mijnen de toeleveringsketen wordt binnengesmokkeld, voor zover dat mogelijk is,” zei Ferdinand Maubrey, een managing director bij RCS.

Of de nieuwe digitale aanpak voor het traceren van metalen zoals tantaal en kobalt slaagt, is van groot belang voor bedrijven, met name autofabrikanten zoals Tesla, General Motors en Ford, omdat regelgevers aan beide zijden van de Atlantische Oceaan druk uitoefenen op eindgebruikers om te bewijzen dat hun toeleveringsketens schoon zijn.

Nu vertrouwen bedrijven meestal op een papieren certificeringssysteem. Maar deskundigen van de Verenigde Naties hebben gevallen gedocumenteerd waarin tags die werden gebruikt om schone mineralen te identificeren, in een ander deel van Oost-Congo werden gestolen en aan smokkelaars werden verkocht – waardoor ze erts van mijnen op de zwarte lijst konden doorgeven als zijnde van verantwoorde herkomst.

Maubrey zei dat het nieuwe systeem had geholpen om te voorkomen dat besmet erts in de producten van SMB werd gemengd door nieuwe obstakels op te werpen. Om bijvoorbeeld gestolen tags te gebruiken, zou een smokkelaar ook zowel de scanner als de daaraan gekoppelde laptop moeten stelen – wat volgens Maubrey gemakkelijk kan worden opgespoord.

Hoewel Maubrey ook toegaf dat het systeem beperkingen heeft. Zo maakt het geen gebruik van de beschikbare technologie om de GPS-coördinaten van de plaats waar het erts werd gelabeld in real time te bepalen, grotendeels vanwege de hoge kosten die dit met zich meebrengt, zei hij.

SMB Chief Executive Ben Mwangachuchu zei ook dat digitale systemen kunnen worden gecorrumpeerd als de overheidsagenten die zakken labelen samenspannen met smokkelaars om vanaf het begin onjuiste gegevens in te voeren.

“Als ze samenspannen en zeggen dat we de informatie gaan invoeren die we willen … voor ons eigen voordeel, zul je het nooit weten,” zei hij.

STOLEN TAGS

Autobedrijven en elektronicabedrijven zoals Apple, Samsung en IBM staan allemaal onder druk om aan te tonen dat metalen die worden gebruikt in producten zoals laptops, videogameconsoles of batterijen voor elektrische auto’s op verantwoorde wijze worden ingekocht.

Slideshow ( 23 afbeeldingen )

Als reactie op de rol die mineralen uit Congo en Oost-Afrikaanse buurlanden speelden bij het financieren van conflicten, hebben de Verenigde Staten in 2010 wetgeving aangenomen die vereist dat in de VSAmerikaanse beursgenoteerde bedrijven moeten bekendmaken of hun producten tantaal, tin, wolfraam of goud uit de regio bevatten – en de nodige zorgvuldigheid moeten betrachten.

Een soortgelijke regel van de Europese Unie wordt in 2021 van kracht en de London Metal Exchange kan leveranciers van metalen die niet op verantwoorde wijze zijn verkregen, tegen 2025 verbieden.

De U.S. Geological Survey schat dat Congo vorig jaar 39% van ’s werelds tantaal produceerde.

Gegevens van het Congolese ministerie van Mijnen tonen aan dat SMB vorig jaar erts heeft geleverd aan twee smelterijen in Azië waarvan Tesla, GM, Ford en Apple in openbare archieven hebben gezegd dat ze deel uitmaken, of kunnen uitmaken, van hun toeleveringsketens.

Gevraagd door Reuters om commentaar, heeft Tesla niet gereageerd, Apple weigerde commentaar te geven en GM en Ford verwezen beide naar archieven bij de U.S. Securities and Exchange Commission waarin maatregelen worden beschreven die zij nemen om verantwoord sourcen te bevorderen – zoals steun voor audits van smelters.

Experts zeggen dat de maatregelen die sinds 2010 zijn genomen, hebben geholpen de toeleveringsketens op te schonen. Maar er blijven hiaten bestaan.

Een rapport in april van de International Peace Information Service (IPIS) in België en het Deense Instituut voor Internationale Studies registreerde inmenging door het Congolese leger of gewapende milities op 28% van de 711 mijnlocaties die ze tussen 2016 en 2018 bezochten – waaronder 20 mijnen die worden gecontroleerd door de dominante responsible sourcing-regeling in Congo, ITSCI.

Volgens het rapport kan inmenging op mijnsites directe controle door legereenheden of milities betekenen, of indirecte invloed via geheime belastingen of eigendomsbelangen.

Rene Masumbuko, de vertegenwoordiger van het mijnministerie voor de oostelijke Kongolese provincie Noord-Kivu, zei dat gewapende inmenging in de mijnen zeldzaam was, hoewel hij toegaf dat overheidsagenten geen toegang hadden tot sommige gebieden die in handen zijn van de rebellen.

Kay Nimmo, die aan het hoofd staat van ITSCI, een initiatief van de Internationale Tinvereniging, erkende dat er gevallen van fraude waren. Ze zei dat ITSCI werkte aan de verbetering van de veilige opslag van tags en dat in het rapport werd vastgesteld dat het systeem aanzienlijke vooruitgang had geboekt.

SMB wendde zich tot de nieuwe traceerbaarheidsregeling, bekend als het Better Mining-programma, na het verlaten van ITSCI in december.

GPS-TECHNOLOGIE

In de SMB-mijn bij Rubaya wassen mijnwerkers in groene en blauwe rubberlaarzen hun erts in snelstromende beekjes en slepen het een paar honderd meter naar het labelpunt, dat dichter bij de mijnen is geplaatst om het toezicht te vergemakkelijken.

De werknemers van hetRCS die het programma uitvoeren, kijken toe hoe overheidsfunctionarissen de labels aanbrengen, scannen en de gegevens uploaden. De oefening wordt herhaald als de zakken naar een nabijgelegen opslagplaats reizen, een magazijn om te worden bemonsterd en geprijsd, en verder via Goma naar de kust van de Indische Oceaan voor verzending naar Azië.

Maubrey zei dat RCS-teams in Duitsland alle gegevens in realtime kunnen bekijken, waardoor ze eventuele anomalieën kunnen identificeren, zoals pieken in de productie, en risico’s aan kopers kunnen melden.

Andere projecten buiten Oost-Congo hebben geavanceerdere technologie gebruikt om mineralen te traceren langs complexe toeleveringsketens.

In Zuid-Congo is RCS een samenwerking aangegaan met bedrijven waaronder Ford en IBM om kobalt te traceren, een component in lithium-ion-batterijen. Dat systeem maakt gebruik van blockchain, de technologie achter bitcoin, om een fraudebestendig record te creëren.

De in Londen gevestigde startup Circulor heeft dit jaar ook geholpen bij het in kaart brengen van gerecycled kobalt in China met behulp van blockchain voor Geely’s Volvo Cars.

Circulor heeft ook toezicht gehouden op mijnen in Rwanda met behulp van smartphones gewapend met GPS om precies aan te geven waar het erts werd gelabeld en gezichtsherkenningssoftware om de identiteit van mijnwerkers te bevestigen.

Hoewel die projecten zich richten op minder riskante mijnen uit de buurt van conflictgebieden, zei Circulor CEO Douglas Johnson-Poensgen dat de innovaties zouden kunnen worden toegepast in Oost-Congo.

ITSCI is van plan om binnenkort digitale systemen te introduceren in Burundi, Rwanda en Oeganda, terwijl RCS zijn barcodesysteem in twee Rwandese mijnen exploiteert. Maar beide zeggen dat het moeilijk zou zijn om hetzelfde te doen in heel Congo als gevolg van slechte infrastructuur en hoge kosten.

De certificeringsregelingen zeggen dat ze beperkte middelen hebben omdat hun financiering voornamelijk afkomstig is van leden – voornamelijk mijnwerkers, handelaren en smelterijen – in plaats van de rijke multinationals die uiteindelijk gebruik maken van de mineralen van Congo.

“Downstream-bedrijven en industriegroepen … zijn niet bereid te betalen om maatregelen te ondersteunen die de arbeidsomstandigheden op mijnlocaties verbeteren,” zei Maubrey van RCS.

Johnson-Poensgen weigerde te zeggen hoeveel de projecten van Circulor kosten, maar hij zei dat de prijzen scheefgetrokken zijn in de richting van de fabrikanten verderop in de toeleveringsketen die het meest moeten aantonen dat ze verantwoord inkopen.

Grootgebruikers van Congolese mineralen reageerden niet op vragen van Reuters of ze bereid zouden zijn meer te betalen voor betere, meer geavanceerde, veilige traceerbaarheidssystemen.

Nieuwe sourcing-systemen hebben ook te maken met problemen om door te breken in Oost-Congo en naburige landen, omdat de markt sinds 2011 wordt gedomineerd door ITSCI.

Aaron Ross deed verslag vanuit Rubaya in de Democratische Republiek Congo en Barbara Lewis deed verslag vanuit Londen; aanvullende rapportage door Giulia Paravicini in Rubaya, Alwyn Scott in New York, Joe White en Ben Klayman in Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage en Paresh Dave in San Francisco; schrijven door Aaron Ross; redactie door Tim Cocks en David Clarke

Onze normen: De Thomson Reuters Vertrouwensbeginselen.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.