A imunoterapia oral pode ser uma mudança de jogo para muitos com alergias alimentares

Alergias alimentares terminam vidas. Nas crianças, as alergias alimentares podem reduzir ou parar completamente a participação em festas de aniversário, esportes organizados e acampamentos de verão. Os pais podem precisar de reduzir as horas de trabalho e de escola em casa dos seus filhos. Para os adultos, fazer compras ou comer fora torna-se uma provação. A imunoterapia oral pode mudar isso.

Parte da dificuldade com as alergias alimentares é a sua grande imprevisibilidade – uma reacção alérgica com risco de vida pode ocorrer a qualquer momento, escondida no que parece ser um alimento “seguro”. Para alguns, isto leva a repercussões psicológicas que incluem depressão e ansiedade.

Um grande problema com as alergias alimentares é que actualmente não existe cura para elas. Nas últimas décadas, tudo o que os médicos podiam fazer era prescrever passivamente canetas de epinefrina – a melhor maneira de salvar alguém que está a ter uma reacção alérgica grave – e recomendar que se evitem os alimentos alergénicos.

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Up a 80% das crianças superam as alergias ao leite e aos ovos, mas apenas cerca de 20% das alergias aos amendoins resolvem, o que significa que se tornam problemas para toda a vida. Além disso, as taxas de alergias alimentares explodiram nos últimos 20 anos, de tal forma que estamos no meio de uma epidemia de alergias alimentares. Atualmente, cerca de 6 milhões de crianças e 26 milhões de adultos nos Estados Unidos têm alergias alimentares, e todos os anos as ingestões acidentais resultam em 9.500 hospitalizações e várias mortes.

Uma opção de tratamento é a imunoterapia oral. Basicamente envolve dar aos pacientes uma pequena quantidade dos alimentos aos quais são alérgicos e depois, se for tolerada, aumentar gradualmente a dose.

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Tenho feito imunoterapia oral para meus pacientes com alergia a amendoim e nozes há mais de dois anos, tanto em minha prática como como parte da Equipe de Suporte a Alergias Alimentares, uma rede internacional de alergistas que compartilham protocolos de imunoterapia oral, respondem perguntas sobre suas complexidades e publicam dados de suas experiências.

Completar um programa de imunoterapia oral é uma mudança no estilo de vida. As crianças podem participar da hora do lanche na escola sem se preocupar em acabar no departamento de emergência e podem comer alimentos empacotados com rótulos ambíguos. As famílias podem se aventurar em restaurantes novamente. Os adultos me falam sobre ir aos churrascos dos amigos no quintal, e poder tomar uma bebida em um bar que também serve nozes.

Uma aluna do segundo grau que eu tratei provou o chocolate Ghirardelli na loja de doces pela primeira vez, enquanto uma aluna do segundo grau conseguiu parar de ver seu psicólogo de alergia alimentar. Eu vejo a imunoterapia oral causando um impacto conseqüente, um indivíduo de cada vez.

Nos Estados Unidos, cerca de 200 alergista fornecem aos seus pacientes imunoterapia oral. Como ainda não está amplamente disponível, alguns pais se esforçaram muito para matricular seus filhos nestes programas. Já vi famílias voarem da cidade de Nova Iorque para a Costa Oeste duas vezes por mês. Outra família mudou-se da Austrália para Utah. Eles estão motivados porque a imunoterapia oral lhes dá uma sensação de controle sobre as alergias alimentares, bem como uma nova liberdade para viverem vidas relativamente normais. Para estas famílias, os benefícios superam em muito os riscos.

Para ter certeza, a imunoterapia oral não é uma cura milagrosa. Após cerca de oito meses, um indivíduo com uma alergia a amendoins pode consumir um amendoim com sucesso. Isso pode não parecer muito, mas para alguém com uma alergia grave a amendoins pode fazer uma diferença na vida.

O objectivo da imunoterapia oral não é para que alguém possa ir a um jogo de basebol e inalar um saco cheio de amendoins. Em vez disso, ela fornece seguro – uma zona tampão – para que, em caso de ingestão acidental, o risco de uma reação de risco de vida seja significativamente diminuída.

E existem importantes ressalvas. Uma vez que a imunoterapia oral não é uma cura para alergias alimentares, os indivíduos devem ainda carregar as suas canetas de epinefrina. E o tratamento não é livre de riscos: 10% a 20% dos que iniciam a imunoterapia oral param-no devido a reacções alérgicas e problemas gastrointestinais, tais como dor abdominal, vómitos e esofagite eosinofílica, uma doença inflamatória do esófago. Após a conclusão do período de tratamento, os indivíduos devem continuar a tomar uma dose diária dos alimentos que causam alergias para o resto da vida. É essencialmente o “medicamento” que eles estão tomando para manter a dessensibilização – indivíduos que passam um período de tempo sem ingerir o alimento podem perder a proteção que ganharam com ele.

Imunoterapia oral pode se tornar mais amplamente utilizada se a Administração de Alimentos e Medicamentos seguir a recomendação do seu comitê consultivo e aprovar Palforzia, um novo medicamento à base de amendoim para tratar alergias a amendoim.

Em alguns cantos do mundo das alergias, a imunoterapia oral é controversa. Um relatório de julho do Institute for Clinical and Economic Review (ICER) afirmou que, devido à falta de dados a longo prazo sobre segurança e eficácia, bem como o risco de reações com o tratamento, a evidência atual é inadequada para recomendar a imunoterapia em vez de evitar estritamente os alimentos. Além disso, a análise econômica do ICER estimou que a imunoterapia oral por amendoim custaria US$4.200 por ano, um preço que a organização argumentou não valer os riscos.

Um consórcio internacional de especialistas em alergia alimentar apontou deficiências no relatório do ICER: estudos de seleção de cereja, incorporando dados apenas com acompanhamento a curto prazo, e não incluindo estudos clínicos que demonstraram melhor qualidade de vida. Estes autores estavam preocupados que os resultados negativos no relatório do ICER pudessem atrasar o acesso à imunoterapia oral por parte das pessoas que mais precisam dela.

Um dos benefícios da imunoterapia oral é a melhoria da qualidade de vida. Depois de completar este tratamento, as crianças ficam menos ansiosas e estão mais dispostas a experimentar alimentos desconhecidos. Os pais não são tão estressados quando seus filhos são deixados ao cuidado de outros, e não têm que dedicar tanto tempo para preparar as refeições. Os adultos ficam psicologicamente tranquilos quando saem de férias, voam confiantes em aviões, pernoitam em hotéis e visitam locais estrangeiros onde as dietas são marcadamente diferentes do que em casa.

Estamos a melhorar como sociedade a lidar com as alergias alimentares. As companhias aéreas proibiram os amendoins e os frutos secos de árvores. Restaurantes acomodam comensais com alergias alimentares. As leis da Califórnia, onde vivo e trabalho, e alguns outros estados exigem que todas as escolas tenham canetas epinefrinas à mão. Entretanto, cientistas e médicos estão trabalhando duro para desenvolver novos tratamentos para as alergias alimentares. Além da imunoterapia oral para alergia a amendoins, um penso cutâneo para alergia a amendoins está a ser revisto pela FDA, e a imunoterapia oral para ovos está na Fase 2 de ensaios clínicos.

Eu acredito que o desenvolvimento da imunoterapia oral para alergias alimentares, incluindo a próxima aprovação da FDA para imunoterapia oral a amendoins, vale a pena celebrar. Até que uma cura para alergias alimentares seja descoberta, a imunoterapia oral, embora imperfeita, é a melhor intervenção que temos neste momento.

Charles Feng, M.D., é alergologista da Palo Alto Medical Foundation e co-fundador do Centro de Imunoterapia Oral da fundação.

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