Mina do Congo utiliza armas digitais na luta contra os minerais de conflito

Por Aaron Ross, Barbara Lewis

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RUBAYA, República Democrática do Congo (Reuters) – Numa pequena cabana com vista para os poços lamacentos das colinas verdes do leste do Congo, um funcionário do governo coloca um código de barras num saco de minério rico em tântalo, um metal raro muito utilizado em smartphones.

Um mineiro trabalha à entrada de um poço na mina SMB Coltan, perto da cidade de Rubaya, no leste da República Democrática do Congo, a 16 de Agosto de 2019. REUTERS/Baz Ratner

Com um dispositivo de mão ligado a um servidor na nuvem, o agente escaneia o código de barras, carregando dados incluindo o peso do saco selado, quando foi marcado, e por quem.

É a mais recente iniciativa no leste da República Democrática do Congo para melhorar os sistemas destinados a mostrar que os minerais que entram nas cadeias de abastecimento global vêm de minas que não utilizam trabalho infantil ou financiam senhores da guerra e soldados corruptos.

O novo sistema desenvolvido pela RCS Global, uma empresa em Berlim que audita cadeias de abastecimento, começou em janeiro na mina da Societe Miniere de Bisunzu (SMB), perto de Rubaya, que tem alguns dos maiores depósitos de coltan, um minério rico em tântalo, na África.

“Permite que os compradores de material SMB tenham a certeza de que ele vem realmente do local da mina e não é contrabandeado para a cadeia de suprimentos de outras minas, tanto quanto possível”, disse Ferdinand Maubrey, um diretor administrativo da RCS.

Se a nova abordagem digital de rastreamento de metais como o tântalo e o cobalto for bem sucedida é de grande interesse para empresas, especialmente fabricantes de automóveis como Tesla, General Motors e Ford, já que os reguladores de ambos os lados do Atlântico pressionam os usuários finais a provar que suas cadeias de suprimento são limpas.

Agora, as empresas dependem principalmente de um esquema de certificação baseado em papel. Mas especialistas da ONU documentaram casos de etiquetas usadas para identificar minerais limpos sendo roubados em outra parte do leste do Congo e vendidos a contrabandistas – permitindo-lhes passar minério de minas listadas na lista negra como de origem responsável.

Maubrey disse que o novo sistema ajudou a evitar a mistura de minério contaminado com os produtos das PMEs, criando novos obstáculos. Para usar tags roubadas, por exemplo, um contrabandista também precisaria roubar tanto o scanner quanto o laptop ligado a ele – o que Maubrey disse que seria facilmente detectado.

Even assim, Maubrey admitiu que o sistema tem limitações. Para um, ele não usa a tecnologia disponível para localizar as coordenadas GPS de onde o minério foi marcado em tempo real, em grande parte por causa dos altos custos envolvidos, disse ele.

SMB O Chefe Executivo Ben Mwangachuchu também disse que os sistemas digitais poderiam ser corrompidos se os agentes do governo que etiquetam as bolsas conspirassem com contrabandistas para inserir dados incorretos desde o início.

“Se eles conspirarem e disserem que vamos alimentar a informação que queremos … para nosso próprio benefício, você nunca saberá”, disse ele.

STOLEN TAGS

As empresas de automóveis e de electrónica como a Apple, Samsung e IBM estão todas sob pressão para mostrar que os metais utilizados em produtos como computadores portáteis, consolas de videojogos ou baterias de veículos eléctricos são fornecidos de forma responsável.

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Em resposta ao papel desempenhado pelos minerais do Congo e dos países vizinhos da África Oriental nos conflitos de financiamento, os Estados Unidos aprovaram legislação em 2010 exigindo que os EUA -empresas listadas a divulgar se os seus produtos continham algum tântalo, estanho, tungsténio ou ouro da região – e a realizar as devidas diligências.

Uma regra semelhante da União Europeia entrará em vigor em 2021 e a London Metal Exchange poderá proibir os fornecedores de metais que não sejam de origem responsável até 2025.

O U.S. Geological Survey estima que o Congo produziu 39% do tântalo mundial no ano passado.

Dados do Ministério de Minas do Congo mostram que as SMB forneceram minério no ano passado a duas fundições na Ásia que Tesla, GM, Ford e Apple disseram em arquivos públicos que estão, ou podem estar, em suas cadeias de fornecimento.

Pelido pela Reuters para comentários, Tesla não respondeu, Apple se recusou a comentar e GM e Ford se referiram a arquivos com a U.S. Securities and Exchange Commission, que descrevem as medidas que tomam para promover o sourcing responsável – como o apoio às auditorias das fundições.

Os peritos dizem que as medidas adoptadas desde 2010 têm ajudado a limpar as cadeias de abastecimento. Mas persistem lacunas.

Um relatório em Abril do Serviço Internacional de Informação para a Paz (IPIS) na Bélgica e do Instituto Dinamarquês de Estudos Internacionais registou a interferência das milícias militares ou armadas do Congo em 28% das 711 minas que visitaram entre 2016 e 2018 – incluindo 20 minas a serem monitorizadas pelo esquema de fornecimento responsável dominante no Congo, o ITSCI.

De acordo com o relatório, a interferência em locais de minas pode significar controlo directo por unidades militares ou milícias, ou influência indirecta através de impostos secretos ou participações de propriedade.

Rene Masumbuko, o representante do ministério das minas para a província do Kivu Norte, no leste do Congo, disse que a interferência armada nas minas era rara, embora tenha admitido que os agentes do governo não conseguiram aceder a algumas áreas detidas pelos rebeldes.

Kay Nimmo, que dirige a ITSCI, uma iniciativa da Associação Internacional de Estanho, reconheceu casos de fraude. Ela disse que o ITSCI estava trabalhando para melhorar o armazenamento seguro de tags e que o relatório constatou que o sistema tinha feito progressos significativos.

SMB voltou-se para o novo esquema de rastreabilidade, conhecido como o programa Melhor Mineração, depois de sair do ITSCI em dezembro.

TECNOLOGIA DE GPS

Na mina SMB perto de Rubaya, mineiros em gumboots verdes e azuis lavam seu minério em fluxos rápidos e o arrastam algumas centenas de metros até o ponto de etiquetagem, que foi movido para mais perto das minas para facilitar o monitoramento.

RSCS funcionários implementando o esquema observam os agentes governamentais enquanto anexam e escaneam as etiquetas e carregam os dados. O exercício é repetido à medida que as malas viajam para um local de armazenamento próximo, um armazém a ser amostrado e cotado, e via Goma para a costa do Oceano Índico para embarque para a Ásia.

Maubrey disse que as equipes RCS na Alemanha podem rever todos os dados em tempo real, o que lhes permite identificar quaisquer anomalias, tais como picos na produção, e relatar riscos aos compradores.

Outros projetos fora do leste do Congo têm usado tecnologia mais avançada para rastrear minerais ao longo de cadeias de suprimento complexas.

No sul do Congo, a RCS fez parceria com empresas como a Ford e a IBM para rastrear o cobalto, um componente em baterias de íons de lítio. Esse sistema usa blockchain, a tecnologia por trás do bitcoin, para criar um recorde à prova de adulteração.

London-based startup Circulor também ajudou a mapear o cobalto reciclado na China usando blockchain para os Volvo Cars da Geely este ano.

Circulor também monitorou minas no Ruanda usando smartphones armados com GPS para apontar exatamente onde o minério foi marcado e software de reconhecimento facial para confirmar as identidades dos mineiros.

Embora esses projetos se concentrem em minas menos arriscadas longe das zonas de conflito, o CEO da Circulor, Douglas Johnson-Poensgen, disse que as inovações poderiam ser aplicadas no leste do Congo.

ITSCI planeja introduzir sistemas digitais em breve no Burundi, Ruanda e Uganda, enquanto a RCS opera seu sistema de código de barras em duas minas ruandesas. Mas ambos dizem que seria difícil fazer o mesmo em todo o Congo devido à má infra-estrutura e aos custos elevados.

Os sistemas de certificação dizem que têm recursos limitados, uma vez que o seu financiamento provém principalmente dos membros – predominantemente mineiros, comerciantes e fundições – em vez das multinacionais ricas que acabam por utilizar os minerais do Congo.

“Empresas e grupos industriais a jusante … não estão dispostos a pagar para apoiar medidas que melhorem as condições de trabalho nas minas”, disse Maubrey na RCS.

Johnson-Poensgen recusou-se a dizer quanto custam os projectos da Circulor, mas disse que os preços estavam inclinados para os fabricantes mais a jusante na cadeia de abastecimento, que mais precisam de demonstrar um fornecimento responsável.

Os maiores utilizadores de minerais congoleses não responderam às perguntas da Reuters sobre se estariam dispostos a pagar mais por esquemas de rastreabilidade melhores, mais avançados e seguros.

Os novos esquemas de fornecimento também enfrentam dificuldades para entrar no leste do Congo e países vizinhos, uma vez que o mercado tem sido dominado desde 2011 pela ITSCI.

Aaron Ross relatou de Rubaya na República Democrática do Congo e Barbara Lewis relatou de Londres; relato adicional de Giulia Paravicini em Rubaya, Alwyn Scott em Nova York, Joe White e Ben Klayman em Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage e Paresh Dave em São Francisco; redação de Aaron Ross; edição de Tim Cocks e David Clarke

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