Os ossos de criança enterrados há 40.000 anos resolvem o mistério de Neanderthal há muito tempo

Não sabemos se era um menino ou uma menina. Mas esta criança antiga, um Neandertal, só chegou aos dois anos de idade.

Esta curta vida, vivida há cerca de 41.000 anos, foi descoberta num famoso sítio arqueológico no sudoeste da França, chamado La Ferrassie. Os restos de vários Neandertais foram encontrados lá, incluindo a descoberta mais recente, a criança, conhecida apenas como La Ferrassie 8.

Quando os antigos restos foram encontrados pela primeira vez – a maioria em vários estágios do início do século 20 – os arqueólogos tinham assumido que os esqueletos representavam enterros intencionais, com os Neandertais colocando seus parentes de partida para descansar sob a terra.

Não obstante, na arqueologia contemporânea, as dúvidas agora giram em torno da questão de se os Neandertais enterraram de fato seus mortos dessa forma, ou se esse aspecto particular dos ritos funerários é um costume único do Homo sapiens.

Em parte, a colocação destas questões remete às técnicas arqueológicas e à manutenção de registros usados no passado, pois os métodos antiquados usados por arqueólogos e antropólogos do início do século 20 (e mesmo antes) significam que nem sempre podemos estar totalmente confiantes em suas descobertas.

Com um tal mistério em mente, uma equipa liderada por investigadores do Centro Nacional de Investigação Científica (CNRS) e do Muséum national d’histoire naturelle em França conduziu agora uma profunda reavaliação dos antigos restos mortais de La Ferrassie 8, que foram agora mantidos no museu durante quase 50 anos após terem sido descobertos entre 1970 e 1973.

“A descoberta e o contexto deste esqueleto tem sido geralmente considerado como mal documentado, mas na verdade esta deficiência deriva da falta do necessário processamento das informações e materiais de La Ferrassie relacionados com a penúltima fase de escavação (1968-1973)”, os pesquisadores escrevem em seu novo trabalho.

“Na verdade, uma enorme quantidade de dados ficou por avaliar antes do nosso estudo atual”

No novo trabalho, os pesquisadores revisaram os cadernos e diários de campo usados pela equipe original da escavação, bem como analisaram os ossos de La Ferrassie 8. Eles também realizaram novas escavações e análises no local do abrigo da caverna La Ferrassie onde os restos mortais da criança foram encontrados.

Os resultados da sua abordagem multidisciplinar sugerem que – apesar da natureza subnormal das pesquisas anteriores sobre o suposto enterro de La Ferrassie 8 – as conclusões antigas estavam corretas: a criança foi enterrada.

“A combinação de dados antropológicos, espaciais, geocronológicos, taphonômicos e biomoleculares analisados aqui sugere que um enterro é a explicação mais parcimoniosa para LF8”, os autores explicam.

“Nossos resultados mostram que LF8 é intrusiva dentro de uma camada sedimentar mais antiga (e arqueologicamente estéril). Propomos que os Neandertals escavaram intencionalmente um poço em sedimentos estéreis no qual a criança LF8 foi colocada”.

Ao chegar a esta conclusão, a equipe confirmou que os ossos bem conservados foram colocados para descansar de forma ininterrupta, permanecendo em sua posição anatômica, com a cabeça erguida mais alto do que o resto do corpo, mesmo que a camada do terreno estivesse inclinada em um ângulo diferente (sugerindo uma elevação artificial pelas mãos de Neandertal).

Outras, não havia marcas de animais, o que a equipe considera outro sinal provável de um enterro imediato, intencional. Especialmente quando comparados com o estado meteorológico de vários restos animais encontrados nas proximidades.

“A ausência de marcas carnívoras, o baixo grau de perturbação espacial, fragmentação e meteorologia sugerem que eles foram rapidamente cobertos por sedimentos”, os pesquisadores explicam.

“Não encontramos nenhum processo natural (ou seja, não-antrópico) que possa explicar a presença da criança e elementos associados dentro de uma camada estéril com uma inclinação que não segue a inclinação geológica do estrato. Neste caso, propomos que o corpo da criança LF8 foi colocado num poço escavado no sedimento estéril”

Não é o primeiro estudo em tempos recentes a reivindicar novas evidências de Neandertais enterrando seus mortos, e provavelmente não será o último.

A equipa francesa diz que é altura de hoje em dia os novos e melhorados padrões analíticos serem trazidos para suportar os vários restos esqueléticos de La Ferrassie 1 até 7, dando-nos uma avaliação actualizada de como eles também foram enterrados.

Então, talvez, com tudo dito e feito, estas almas muito velhas possam finalmente ter algum descanso.

Os resultados são relatados em Relatórios Científicos.

Este artigo foi originalmente publicado pela ScienceAlert. Leia o artigo original aqui.

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