Kongo gruva använder digitala vapen i kampen mot konfliktmineraler

Aaron Ross, Barbara Lewis

8 Min Read

RUBAYA, Demokratiska republiken Kongo (Reuters) – I en liten hydda med utsikt över leriga gruvor som huggits ut ur östra Kongos böljande gröna kullar sätter en regeringstjänsteman en streckkod på en säck med malm som är rik på tantal, en sällsynt metall som ofta används i smarttelefoner.

En gruvarbetare arbetar vid ingången till ett schakt vid SMB:s coltan-gruva nära staden Rubaya i östra Demokratiska republiken Kongo, 16 augusti 2019. REUTERS/Baz Ratner

Med en handhållen enhet som är kopplad till en server i molnet skannar agenten streckkoden och laddar upp data, bland annat den förseglade påsens vikt, när den märktes och av vem.

Det är det senaste initiativet i östra Demokratiska republiken Kongo för att förbättra de system som ska visa att mineraler som kommer in i globala försörjningskedjor kommer från gruvor som inte använder sig av barnarbete eller finansierar krigsherrar och korrupta soldater.

Det nya systemet som utvecklats av RCS Global, ett företag i Berlin som granskar leveranskedjor, startade i januari vid Societe Miniere de Bisunzus (SMB) gruva nära Rubaya, som har några av Afrikas största fyndigheter av coltan, en tantalrik malm.

”Det gör det möjligt för köpare av SMB-material att vara säkra på att det faktiskt kommer från den gruvan och inte smugglas in i leveranskedjan från andra gruvor, så långt det är möjligt”, säger Ferdinand Maubrey, verkställande direktör vid RCS.

Om det nya digitala tillvägagångssättet för att spåra metaller som tantal och kobolt lyckas är av stort intresse för företag, särskilt biltillverkare som Tesla, General Motors och Ford, eftersom tillsynsmyndigheter på båda sidor av Atlanten sätter press på slutanvändare för att bevisa att deras leveranskedjor är rena.

Nuförtiden förlitar sig företagen oftast på ett pappersbaserat certifieringssystem. Men FN-experter har dokumenterat fall där etiketter som används för att identifiera rena mineraler har stulits i en annan del av östra Kongo och sålts till smugglare – vilket gör det möjligt för dem att låta malm från svartlistade gruvor passera som ansvarsfullt anskaffad.

Maubrey sade att det nya systemet hade hjälpt till att förhindra att smittad malm blandas in i SMB:s produkter genom att skapa nya hinder. För att använda stulna taggar, till exempel, skulle en smugglare också behöva stjäla både skannern och den bärbara datorn som är kopplad till den – vilket Maubrey sa skulle vara lätt att upptäcka.

Maubrey medgav dock att systemet har begränsningar. För det första använder det inte tillgänglig teknik för att i realtid fastställa GPS-koordinaterna för var malmen märktes, främst på grund av de höga kostnaderna för detta, sade han.

SMB:s verkställande direktör Ben Mwangachuchu sade också att digitala system kan korrumperas om de statliga agenter som märker påsar konspirerar med smugglare för att föra in felaktiga uppgifter redan från början.

”Om de samarbetar och säger att vi kommer att mata in den information som vi vill ha … för vår egen skull, kommer du aldrig att få veta”, sade han.

STOLEN TAGS

Bilföretag och elektronikföretag som Apple, Samsung och IBM är alla under press för att visa att metaller som används i produkter som bärbara datorer, spelkonsoler eller batterier till elbilar kommer från ansvarsfulla källor.

Diashow ( 23 bilder )

Som svar på den roll som mineraler från Kongo och östafrikanska grannländer spelade för att finansiera konflikter antog USA 2010 en lagstiftning som kräver att amerikanskabörsnoterade företag i USA att redovisa om deras produkter innehåller tantal, tenn, volfram eller guld från regionen – och att utföra due diligence.

En liknande EU-regel kommer att träda i kraft 2021 och London Metal Exchange skulle kunna förbjuda leverantörer av metaller som inte har ett ansvarsfullt ursprung 2025.

USA:s geologiska undersökning uppskattar att Kongo producerade 39 procent av världens tantal förra året.

Data från Kongos gruvministerium visar att SMB förra året levererade malm till två smältverk i Asien som Tesla, GM, Ford och Apple har sagt i offentliga anmälningar att de finns, eller kan finnas, i sina leveranskedjor.

Om Reuters bad Tesla om en kommentar svarade Tesla inte, Apple avböjde att kommentera och GM och Ford hänvisade båda till anmälningar till U.US Securities and Exchange Commission som beskriver åtgärder som de vidtar för att främja ansvarsfulla inköp – till exempel stöd för revisioner av smältverk.

Experter säger att de åtgärder som vidtagits sedan 2010 har bidragit till att rensa upp i leveranskedjorna. Men det finns fortfarande luckor.

En rapport från april från International Peace Information Service (IPIS) i Belgien och det danska institutet för internationella studier noterade att Kongos militär eller beväpnade miliser ingrep i 28 procent av de 711 gruvplatser som de besökte mellan 2016 och 2018 – inklusive 20 gruvor som övervakas av det dominerande systemet för ansvarsfulla inköp i Kongo, ITSCI.

Enligt rapporten kan inblandning vid gruvplatser innebära direkt kontroll av arméenheter eller miliser, eller indirekt inflytande genom hemliga skatter eller ägarandelar.

Rene Masumbuko, gruvministeriets representant för provinsen Nord-Kivu i östra Kongo, sade att väpnad inblandning i gruvorna var sällsynt, även om han medgav att regeringsagenter inte kunde få tillträde till vissa rebellkontrollerade områden.

Kay Nimmo, som leder ITSCI, ett initiativ från International Tin Association, erkände att det förekom bedrägerier. Hon sade att ITSCI arbetade för att förbättra den säkra förvaringen av taggar och att rapporten visade att systemet hade gjort betydande framsteg.

SMB vände sig till det nya spårbarhetssystemet, känt som Better Mining-programmet, efter att ha lämnat ITSCI i december.

GPS-TEKNIK

I SMB:s gruva nära Rubaya tvättar gruvarbetare i gröna och blå gummistövlar sin malm i snabbt strömmande vattendrag och släpar den några hundra meter till märkningspunkten, som har flyttats närmare gruvorna för att underlätta övervakningen.

RCS anställda som genomför systemet tittar på regeringsanställda när de fäster och skannar taggarna och laddar upp uppgifterna. Övningen upprepas när säckarna transporteras till en närliggande lagringsplats, ett lager för provtagning och prissättning och vidare via Goma till kusten vid Indiska oceanen för frakt till Asien.

Maubrey sade att RCS-team i Tyskland kan granska alla data i realtid, vilket gör det möjligt för dem att identifiera eventuella avvikelser, som t.ex. toppar i produktionen, och rapportera risker till köparna.

Andra projekt utanför östra Kongo har använt mer avancerad teknik för att spåra mineraler längs komplexa leveranskedjor.

I södra Kongo har RCS samarbetat med företag som Ford och IBM för att spåra kobolt, en komponent i litiumjonbatterier. Det systemet använder blockchain, tekniken bakom bitcoin, för att skapa ett manipuleringssäkert register.

Den Londonbaserade startupen Circulor hjälpte också till att kartlägga återvunnen kobolt i Kina med hjälp av blockchain för Geelys Volvo Cars i år.

Circulor har också övervakat gruvor i Rwanda med hjälp av smartphones beväpnade med GPS för att exakt fastställa var malmen märktes och programvara för ansiktsigenkänning för att bekräfta gruvarbetarnas identitet.

Men även om dessa projekt är inriktade på mindre riskfyllda gruvor långt från konfliktområden, sade Circulors vd Douglas Johnson-Poensgen att innovationerna skulle kunna tillämpas i östra Kongo.

ITSCI planerar att snart införa digitala system i Burundi, Rwanda och Uganda, medan RCS driver sitt streckkods-system vid två gruvor i Rwanda. Men båda säger att det skulle vara svårt att göra detsamma i hela Kongo på grund av dålig infrastruktur och höga kostnader.

Certifieringssystemen säger att de har begränsade resurser eftersom deras finansiering huvudsakligen kommer från medlemmarna – främst gruvarbetare, handlare och smältverk – snarare än från de rika multinationella företag som i slutändan använder Kongos mineraler.

”Nedströmsföretag och industrigrupper … är ovilliga att betala för att stödja åtgärder som förbättrar arbetsförhållandena i gruvorna”, säger Maubrey på RCS.

Johnson-Poensgen vägrar att säga hur mycket Circulors projekt kostar, men han säger att prissättningen är snedfördelad till förmån för de tillverkare längre ner i försörjningskedjan som har störst behov av att visa på ansvarsfulla inköp.

Stora användare av kongolesiska mineraler svarade inte på Reuters frågor om huruvida de skulle vara villiga att betala mer för bättre, mer avancerade och säkra spårbarhetssystem.

Nya inköpssystem möter också svårigheter att bryta sig in i östra Kongo och grannländerna, eftersom marknaden sedan 2011 har dominerats av ITSCI.

Aaron Ross rapporterade från Rubaya i Demokratiska republiken Kongo och Barbara Lewis rapporterade från London; ytterligare rapportering av Giulia Paravicini i Rubaya, Alwyn Scott i New York, Joe White och Ben Klayman i Detroit, Stephen Nellis, Alexandria Sage och Paresh Dave i San Francisco; skrivande av Aaron Ross; redigering av Tim Cocks och David Clarke

Våra standarder: Thomson Reuters Trust Principles.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.